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El desarrollo de la agricultura

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Agregado: 12 de ABRIL de 2000 (Por ) | Palabras: 5741 | Votar! |
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Categoría: Apuntes y Monografas > Ciencias de la Tierra >
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    Monografa sobre el desarrollo de la agricultura

    a lo largo del timpo y en el mundo

    Agricultura, arte, ciencia e industria que se ocupa de la explotacin de plantas y animales para el uso humano. En sentido amplio, la agricultura incluye el cultivo del suelo, el desarrollo y recogida de las cosechas, la cra y desarrollo de ganado, la explotacin de la leche y la silvicultura .

    Las agriculturas regionales y nacionales se abordan con mayor detalle en los artculos individuales dedicados a los diferentes continentes y pases.

    La agricultura moderna depende en gran medida de la ingeniera, la tecnologa y las ciencias biolgicas y fsicas. El riego, el drenaje, la conservacin y la canalizacin, campos todos importantes para garantizar el xito en la agricultura, requieren los conocimientos especializados de los ingenieros agrcolas.

    La qumica agrcola se ocupa de otros problemas vitales para la agricultura, tales como el empleo de fertilizantes, insecticidas y fungicidas, la estructura del suelo, el anlisis de los productos agrcolas y las necesidades nutricionales de los animales de granja.

    La mejora vegetal y la gentica representan una contribucin incalculable en la productividad agrcola. La gentica, adems, ha introducido una base cientfica en la cra de animales. Los cultivos hidropnicos, un mtodo en el que las plantas prosperan sin tierra gracias a soluciones de nutrientes qumicos, pueden resolver otros problemas agrcolas adicionales.

    El empaquetado, procesamiento y comercializacin son actividades ntimamente relacionadas y tambin influenciadas por el desarrollo de la ciencia. Los mtodos de congelacin rpida y deshidratacin han ampliado los mercados de los productos agrcolas .La mecanizacin, la caracterstica ms destacada de la agricultura de finales del siglo XIX y del siglo XX ha aliviado mucho el agotador trabajo del agricultor. An ms significativo: la mecanizacin ha multiplicado la eficiencia y productividad de las explotaciones agrcolas.

    Aviones y helicpteros se emplean en la agricultura con finalidades tales como la siembra, el transporte de productos perecederos y la lucha contra los incendios forestales, as como para fumigar las cosechas para controlar las plagas de insectos y las enfermedades. Los aparatos de radio y televisin transmiten datos meteorolgicos vitales, as como otras informaciones de inters para los agricultores.

    La agricultura mundial

    A lo largo de los 10.000 aos transcurridos desde el desarrollo de la agricultura, los pueblos de todo el mundo han descubierto el valor alimenticio de plantas y animales salvajes, domesticndolos y crindolos. Los ms importantes son los cereales, como el trigo, el arroz, el maz y el centeno; la caa de azcar y la remolacha azucarera; los animales de carne, como las ovejas, las vacas, las cabras y los cerdos; las aves, como los pollos, los patos y los pavos; y productos como la leche, el queso, los frutos secos y los aceites. La fruta, las verduras y las aceitunas son tambin importantes fuentes de alimentos para el ser humano. Los granos para pienso de animales incluyen la soja, el maz forrajero y el sorgo. Los artculos independientes sobre plantas y animales en concreto contienen informacin adicional.

    Tambin se obtienen ingresos de cultivos no alimentarios como el caucho, las plantas de las que se obtienen fibras, el tabaco y las semillas oleaginosas empleadas en compuestos qumicos sintticos, as como de la cra de animales para la obtencin de pieles.

    Las condiciones que determinarn el tipo de explotacin incluyen el clima, el suministro de agua y el terreno.

    Casi el 50% de la poblacin del mundo se dedica a la agricultura. La distribucin, a finales de la dcada de 1980, variaba desde un 64% de la poblacin activa en frica hasta un 4% en Estados Unidos y Canad. En Asia, la cifra era de un 61%; en Amrica del Sur, un 24%; en Europa del Este y la antigua Unin Sovitica (URSS), el 15%, y el 7% en Europa Occidental.

    El tamao de las explotaciones vara enormemente de una regin a otra. Por ejemplo, a finales de la dcada de 1980, su tamao medio en Canad era de unas 230 hectreas (ha) por granja, mientras que la media en Filipinas era algo inferior a 3,6 ha, y en Indonesia, de menos de 1,2 hectreas.

    El tamao depende tambin del propsito de la explotacin. Las explotaciones comerciales, cuyo propsito es hacer dinero, suelen emplear grandes superficies de terreno. Los latifundios de Latinoamrica son propiedades de gran extensin, privadas, explotadas por mano de obra arrendataria y caracterizadas por una ineficaz utilizacin de los recursos disponibles. En algunas reas de Latinoamrica llegan a alcanzar miles y hasta decenas de miles de hectreas. Los monocultivos producen t, caucho y cacao. La eficiencia de las plantaciones de trigo se optimiza cuando abarcan algunos miles de hectreas y pueden ser trabajadas por equipos agrcolas y mquinas. Las granjas de ganado ovino australianas y otras granjas de cra de ganado deben ser igualmente extensas para proveer de pastos a miles de animales. Las explotaciones agrcolas de las comunas chinas, las cooperativas gestionadas por comunidades peruanas o los ejidos mexicanos son otros ejemplos de unidades agrcolas que han de ser amplias, como lo eran las granjas colectivas propiedad de empleados del estado, que eran los encargados de trabajarlas, en la desaparecida URSS.

    Las explotaciones individuales de subsistencia y las pequeas explotaciones mixtas unifamiliares van decreciendo en nmero en los pases desarrollados, pero siguen siendo numerosas en los pases en vas de desarrollo de frica y Asia. Los ganaderos nmadas recorren el frica subsahariana, Afganistn y Laponia; y el pastoreo sigue siendo una parte importante de la agricultura en reas como Mongolia.

    Buena parte de las divisas ingresadas por un pas puede depender de una nica mercanca; por ejemplo, Sri Lanka depende del t, Dinamarca est especializada en productos lcteos, Australia en la produccin de lana, y Nueva Zelanda y Argentina en productos crnicos.

    La importancia de un determinado pas como exportador de productos agrcolas depende de muchas variables. Entre ellas est la posibilidad de que no est suficientemente desarrollado en el mbito industrial para producir mercancas elaboradas en cantidad suficiente o que carezca de la necesaria sofisticacin tecnolgica. Este tipo de exportadores agrcolas incluye a Ghana, que exporta cacao y a Myanmar (Birmania) que exporta arroz. Por otra parte, un pas muy desarrollado puede producir excedentes que su poblacin no necesita; es el caso de Estados Unidos, Canad y algunos pases de Europa occidental.

    Dado que las naciones dependen de la agricultura no slo para alimentarse, sino para obtener ingresos y tambin materias primas para la industria, el comercio agrcola es una preocupacin constante, regulada por acuerdos internacionales como el Acuerdo General sobre Aranceles y Comercio (GATT), el Mercosur y por grupos con intereses comerciales comunes como la Unin Europea.

    Historia

    La historia de la agricultura puede dividirse en cuatro grandes periodos de duracin desigual, cuyas fechas difieren enormemente segn las regiones: prehistrico, histrico (incluido el periodo romano) feudal y cientfico.

    Agricultura prehistrica

    Los primeros agricultores pertenecan en su mayor parte a la cultura del neoltico. Los emplazamientos ocupados por estos pueblos se encontraban en lo que hoy son Irak, Irn, Israel, Jordania, Siria y Turqua; en el Sureste asitico, en la actual Tailandia; en frica, a lo largo de ro Nilo en Egipto; y en Europa, en las mrgenes del ro Danubio y Macedonia, Tracia y Tesalia. Tambin se han identificado primitivos centros agrcolas en el rea del Huang He (ro Amarillo), en China; en el valle del ro Indo, en India y Pakistn; y en la cuenca de Mxico, al noroeste del istmo de Tehuantepec.

    Las fechas de las que datan las plantas y animales domesticados varan segn las regiones, pero la mayora son anteriores al sexto milenio a.C., y las ms antiguas podran remontarse al ao 10000 a.C. Los cientficos han aplicado el mtodo del carbono 14 sobre restos de animales y plantas y han fechado hallazgos de ovejas domesticadas que se remontan al ao 9000 a.C. en el norte de Irak; de vacas del sexto milenio a.C. en el noreste de Irn; de cabras del ao 8000 a.C. en el centro de Irn; de cerdos del ao 8000 a.C. en Thailandia y del 7000 a.C. en Tesalia; onagros, o asnos, del ao 7000 a.C. en Jarmo, Irak; y de caballos del ao 4350 a.C. en Ucrania. La llama y la alpaca fueron domesticadas en las regiones andinas de Sudamrica a mediados del tercer milenio a.C.

    Segn las pruebas realizadas con el carbono14, el trigo y la cebada fueron cultivados en Oriente Prximo en el octavo milenio a.C.; el mijo y el arroz en China y el Sureste asitico ya en el ao 5500 a.C.; y la calabaza, que adems de aportar alimento se utilizaba como vasija en Mxico y otros pases del continente americano, hacia el ao 8.000 a.C. Las leguminosas descubiertas en Tesalia y Macedonia se remontan hasta el ao 6000 a.C. El lino se cultivaba y, aparentemente, se empleaba para elaborar tejidos a comienzos del periodo neoltico.

    El agricultor empez, probablemente, fijndose en qu plantas silvestres eran comestibles o tiles de algn modo, y aprendiendo a conservar sus semillas para replantarlas en terrenos despejados con anterioridad. El cultivo durante un largo periodo de tiempo de las plantas ms prolficas y resistentes produca una variedad estable. Los rebaos de cabras y ovejas estaban compuestos por animales salvajes jvenes capturados, y aquellos que presentaban los caracteres ms deseables, tales como cuernos pequeos y una elevada produccin de leche, eran criados de forma selectiva. Los uros parecen ser los antecesores del ganado vacuno europeo, y el buey salvaje asitico es el del ceb, el ganado vacuno con gibas de Asia. El gato, el perro y los pollos fueron domesticados muy pronto. La transicin de la caza y la recoleccin a la dependencia de la produccin propia de alimentos se produjo de forma gradual, y en algunos lugares aislados del mundo, an no se ha logrado. Las cosechas y el suministro propio de carne eran complementados por la pesca y la caza de aves, as como por la carne de animales salvajes.

    Los agricultores del neoltico vivan en alojamientos sencillos como cuevas y pequeas chozas de adobe secado al sol o de carrizo y madera. Estas viviendas se agrupaban en pequeas aldeas o existan como explotaciones aisladas rodeadas de campos, ofreciendo abrigo a animales y personas en edificaciones adyacentes o unidas. En el neoltico, la aparicin de ciudades como Jeric (fundada c. 9000 a.C.) se vio estimulada por la produccin de excedentes agrcolas.

    El pastoreo puede haber sido posterior a esto. La evidencia parece indicar que las explotaciones mixtas, la combinacin de cosechas y la cra de animales era el patrn ms habitual en el neoltico. No obstante, los pastores nmadas recorran las estepas de Europa y Asia, donde fueron domesticados el caballo y el camello.

    La primeras herramientas agrcolas eran de madera y piedra. Incluan la azada de piedra; la hoz para recoger el grano fabricada con palas de piedra afilada; la prtiga empleada para agujerear el suelo y plantar semillas y, con posteriores adaptaciones, como pala o azadn; y un arado rudimentario, una rama de rbol modificada empleada para levantar la superficie del suelo y prepararlo para la siembra. Ms tarde se adapt el arado para el tiro por bueyes.

    Las penillanuras del suroeste de Asia y los bosques de Europa disponan de lluvia suficiente para el mantenimiento de la agricultura, pero Egipto dependa de las inundaciones anuales del Nilo para reponer la humedad y fertilidad del suelo. Los habitantes del llamado creciente frtil, en torno a los ros Tigris y ufrates, dependan tambin de las inundaciones anuales para obtener agua para la irrigacin. El drenaje se haca necesario para impedir que el suelo fuera arrastrado de las laderas por las que corran los ros. Los agricultores que vivan en las proximidades del ro Huang He desarrollaron un sistema de irrigacin y drenaje para controlar los daos sufridos por sus campos en la planicie aluvial atravesada por los meandros del ro.

    Aunque los asentamientos neolticos eran ms permanentes que los campamentos de los pueblos cazadores, las aldeas tenan que trasladarse peridicamente en algunas reas, ya que sus campos perdan fertilidad a causa de la sobreexplotacin. Esto resultaba ms necesario en el norte de Europa, donde los campos se despejaban mediante la tcnica de la tala y el incendio. Los asentamientos a lo largo del Nilo, por el contrario, eran ms permanentes, dado que el ro depositaba en sus mrgenes limo frtil todos los aos.

    Agricultura: primeras civilizaciones e Imperio romano

    Con el final del neoltico y la introduccin de los metales, prcticamente lleg a su fin la era de las innovaciones en la agricultura. El siguiente periodo histrico, conocido a travs de informacin escrita y dibujada, incluyendo la Biblia, los registros y monumentos de Oriente Prximo y escritos chinos, griegos y romanos, estuvo dedicado a las mejoras de las tcnicas ya existentes. Existen una serie de hitos que sirven para trazar un boceto del desarrollo en el mbito mundial de la agricultura en esta era, que abarcan, a grandes rasgos, desde 2500 a.C. hasta 500 d.C. Algunas plantas empezaron a adquirir importancia. Las uvas y el vino se mencionan en registros egipcios ya alrededor del 2900 a.C., y el comercio de aceite de oliva estaba ya generalizado en el rea del Mediterrneo en el primer milenio a.C. El centeno y la avena se cultivaban en el norte de Europa hacia el ao 1000 a.C. En Amrica, el maz fue el cereal ms difundido.

    Muchas verduras y frutas, incluyendo cebollas, melones y pepinos, se cultivaban en el tercer milenio a.C. en Ur. Los dtiles e higos eran una importante fuente de azcar en Oriente Prximo, y en el rea del Mediterrneo se cultivaban la manzana, la granada, el melocotn y la mora. El algodn se cosech e hil en India hacia el ao 2000 a.C., y el lino y la seda se empleaban mucho en China durante el segundo milenio. En Asia central y las estepas rusas se fabricaba fieltro a partir de lana de ovejas.

    El caballo, introducido en Egipto alrededor del 1600 a.C., era ya conocido en Mesopotamia y Asia Menor. El carro de bueyes de cuatro ruedas para trabajos agrcolas y los carruajes de dos caballos eran familiares en el norte de India en el segundo milenio a.C.

    El perfeccionamiento de las herramientas y el equipamiento fue de especial importancia. Las herramientas de metal eran ms duraderas y eficaces, y el cultivo se vio impulsado gracias a la ayuda de tiles como el arado tirado por bueyes equipado con una reja metlica, descubierto en el siglo X a.C. en Palestina. En Mesopotamia, en el tercer milenio a.C. se aadi un dispositivo en forma de embudo al arado con el fin de plantar las semillas, y en China se emplearon tambin otras formas primitivas de sembradora. La trilla se realizaba con ayuda de animales en Palestina y Mesopotamia, aunque la recogida, el empaquetado y el tamizado seguan siendo manuales. Egipto conserv la siembra manual durante este periodo, tanto en pequeas explotaciones como en grandes propiedades.

    Mejoraron los mtodos de almacenamiento del aceite y el grano. Los graneros, cisternas secas, silos y recipientes de uno u otro tipo empleados para almacenar grano, sustentaban a las poblaciones de las ciudades. De hecho, sin un abastecimiento adecuado y sin el comercio de alimentos y productos no alimentarios, las civilizaciones avanzadas de Mesopotamia, el norte de India, Egipto y Roma no hubieran sido posibles.

    Los sistemas de irrigacin usados en China, Egipto y Oriente Prximo eran muy elaborados, y permitieron explotar una mayor superficie de tierra. En Sumer, el trabajo forzado de los campesinos y la burocracia creada para planificar y supervisar los trabajos de irrigacin, probablemente fueran bsicos para el desarrollo de las ciudades estado de Sumer. Los molinos de viento y de agua, desarrollados a finales del periodo romano aumentaron el control sobre las mltiples incertidumbres climticas. La introduccin de fertilizantes, en su mayor parte estircol de animales, y la rotacin de cultivos dejando tierras en barbecho hicieron ms productiva la agricultura.

    Las explotaciones mixtas y la cra de animales florecan en las islas Britnicas y en Europa continental; llegaron hasta Escandinavia a comienzos de este periodo histrico, donde mostraron un modelo que persistira durante los siguientes 3.000 aos. La caza y la pesca, dependiendo de las regiones, complementaban los alimentos cultivados por los agricultores.

    Poco despus del gobierno de Julio Csar, el historiador romano Publio Cornelio Tcito describa a los germanos como una sociedad tribal de guerreros campesinos libres, que cultivaban sus propias tierras o las abandonaban para ir a la guerra. Unos 500 aos ms tarde, la aldea europea tpica consista en un ncleo de casas rodeado de campos cultivados de forma tosca y compuestos por explotaciones privadas; los valles, bosques y tierras sin aprovechar eran empleados por toda la comunidad. Los bueyes y el arado pasaban de un campo a otro, y la cosecha era un esfuerzo cooperativo.

    Al parecer, Roma comenz como una sociedad rural de agricultores independientes. En el primer milenio a.C., tras el establecimiento de la ciudad, la agricultura emprendi un desarrollo capitalista que alcanz su apogeo en la era cristiana. Las grandes propiedades que abastecan a las ciudades del Imperio estaban en manos de propietarios ausentes y eran explotadas por mano de obra esclava bajo la supervisin de capataces contratados. Al ir disminuyendo el nmero de esclavos, en general cautivos de guerra, iban siendo reemplazados por trabajadores en rgimen de arrendamiento. La villa romana tpica de la era cristiana se aproximaba al sistema feudal de organizacin; los esclavos y los arrendatarios manumitidos se vean obligados a trabajar con arreglo a un horario, y los arrendatarios pagaban una proporcin fija de la produccin al propietario. Ya en el siglo IV d.C., la figura del siervo estaba firmemente establecida, y el arrendatario estaba vinculado a la tierra.

    La agricultura feudal

    En Europa, el periodo feudal comenz poco despus de la cada del Imperio romano, y alcanz su cumbre hacia el ao 1100 d.C. Este periodo fue tambin testigo del desarrollo del Imperio bizantino y del poder de los musulmanes en Oriente Prximo y el sur de Europa. Espaa, Italia y el sur de Francia se vieron afectadas por los acontecimientos de fuera de Europa continental.

    Durante el periodo de dominio rabe en Egipto y Espaa, la irrigacin se extendi a tierras que antes eran improductivas o estriles. En Egipto, la produccin de grano era suficiente para permitir al pas vender trigo en el mercado internacional. En Espaa, se plantaron viedos en terrenos en pendiente, y el agua para la irrigacin se traa desde las montaas hasta los llanos. En alguna reas de dominacin islmica se cultivaban naranjas, limones y albaricoques.

    Se produca arroz, caa de azcar, algodn y verduras como las alcachofas y las espinacas, adems de azafrn, una especia tpicamente espaola. Se cri el gusano de seda, as como su fuente de alimento, el rbol de la morera.

    Ya en el siglo XII la agricultura de Oriente Prximo se haba estancado, y Mesopotamia, por ejemplo, retrocedi hasta niveles de subsistencia al ser destruidos sus sistemas de irrigacin por los mongoles. Las Cruzadas aumentaron el contacto de los europeos con los pases islmicos y familiarizaron a Europa occidental con los ctricos y los tejidos de algodn.

    La estructura agrcola distaba de ser uniforme. En Escandinavia y Alemania oriental perduraban las pequeas granjas y aldeas de pocas anteriores. En las zonas montaosas y los pantanos de la Europa eslava el sistema seorial no poda florecer. La cra de animales y el cultivo de aceituna y uva se encontraban normalmente fuera de este sistema.

    Una explotacin feudal requera, a grandes rasgos, de 350 a 800 ha de suelo arable y una cantidad equivalente de otras tierras, como humedales, zonas de bosque y pastizales. Se trataba de una comunidad tpicamente autosuficiente. En ella se alzaba la mansin del seor del feudo, un militar o vasallo de la iglesia de alto rango, al que a veces se le otorgaba el ttulo de lord, o de su administrador. A menudo, el feudo poda constituir la totalidad de una parroquia por lo que inclua una iglesia. En la propiedad podan existir una o ms aldeas, y sus habitantes eran los trabajadores de hecho. Bajo la direccin de un capataz o supervisor, cultivaban la tierra, criaban los animales de carne y de carga y pagaban impuestos en forma de servicios, bien como mano de obra forzosa en las tierras de su seor y otras propiedades o en forma de servicio militar obligatorio.

    Un feudo de grandes dimensiones contaba con un molino para moler el grano, un horno para hornear el pan, un estanque de peces, huertos, tal vez una prensa para el vino o el aceite, y jardines de hierbas aromticas y hortalizas. Tenan tambin abejas para obtener miel.

    Con la lana de las ovejas criadas en la propiedad se fabricaba la ropa. La lana era hilada para obtener hilazas, con las que elaborar tejidos y finalmente prendas de vestir. Asimismo, era posible conseguir telas a partir del lino, que se cultivaba con este fin y para la extraccin de aceite.

    Los alimentos que se servan en una propiedad feudal variaban dependiendo de la estacin y de la vala como cazador de su seor. La caza para procurarse carne era, de hecho, la principal tarea no militar del dueo de la casa y de sus asistentes militares. Los residentes en el castillo podan comer pato, faisn, paloma, ganso, gallina y perdices; pescado, cerdo, carne de vacuno, y carnero, adems de coles, nabos, zanahorias, alubias y guisantes. Tambin se servan pan, queso, mantequilla, cerveza, vino y manzanas. En la Europa meridional a veces se consuman aceitunas y aceite de oliva, a menudo en sustitucin de la mantequilla.

    El cuero proceda de las vacas de la propiedad. Las bestias de carga eran caballos y bueyes; al irse criando variedades ms pesadas de caballos, y desarrollarse un nuevo tipo de arreos, stos adquirieron mayor importancia. El herrero, el fabricante de ruedas y el carpintero se encargaban de la fabricacin y mantenimiento de las toscas herramientas agrcolas.

    El cultivo estaba organizado de forma rgida. Las tierras arables se dividan en tres partes: una se sembraba en otoo con trigo o centeno; la segunda en primavera con cebada, centeno, avena, alubias o guisantes; y la tercera se dejaba en barbecho, es decir, sin sembrar. Los campos se dividan en bandas distribuidas por las tres divisiones, y sin setos o verjas para separar una banda de otra. A cada campesino varn que fuera cabeza de familia se le asignaban unas 30 de estas bandas. Con la ayuda de su familia y un tiro de bueyes, trabajaba a las rdenes de los capataces del seor feudal. Cuando trabajaba en sus propios campos, si es que los tena, lo haca atenindose a las costumbres de la aldea, que probablemente eran tan rgidas como las de cualquier capataz.

    Hacia el siglo VIII se introdujo un ciclo cuatrienal de tierras en barbecho. La rutina anual en 400 ha consista en arar 100 ha en otoo y 100 ha en primavera, dejando 200 ha en barbecho que se araban en junio. Estos tres periodos que abarcaban todo el ao, permitan recoger dos cosechas en un total de 200 ha, dependiendo del clima. Como norma general se uncan diez o ms bueyes, no mayores que los novillos de hoy en da, al arado, que a menudo era poco ms que un tronco ahorquillado. A la hora de la cosecha, todos los campesinos, incluyendo mujeres y nios, deban trabajar en los campos. Tras la recogida se daba suelta a los animales de la comunidad en los campos para que pastaran.

    Algunos feudos empleaban un sistema de franjas o bandas, con una superficie de unas 0,4 ha, que medan unos 200 m de largo por 1,2 a 5 m de ancho. Las del seor de la propiedad tenan unas dimensiones similares a las de los campesinos, y estaban distribuidas por terrenos buenos y malos. El sacerdote de la parroquia poda tener tierras separadas de las de la comunidad o franjas en las que trabajaba l mismo o eran atendidas por los campesinos.

    En todos los sistemas feudales, los campos y las necesidades del seor eran lo primero, pero solan dejarse libres cerca de tres das a la semana para que los campesinos trabajaran en sus franjas y huertos familiares. La madera y la turba para combustible se recogan en terrenos comunales y los animales pastaban en las vegas de la aldea. Cuando haba excedentes de grano, pieles y lana, se enviaban al mercado para su venta.

    Hacia el ao 1300 empez a hacerse patente la tendencia a cercar las tierras comunales y la cra de ovejas para aprovechar la lana. La aparicin de la industria textil hizo que la cra de ovejas resultara ms rentable en Inglaterra, Flandes, Champagne, Toscana, Lombarda y la regin de Augsburgo en Alemania. Al mismo tiempo, las reas que rodeaban las ciudades medievales empezaron a especializarse en productos hortcolas y lcteos. El feudalismo independiente se vio tambin afectado por las guerras de los siglos XIV y XV en Europa, y por las grandes epidemias de peste del siglo XIV. Aldeas enteras quedaron borradas del mapa, y muchas tierras arables fueron abandonadas. Los campesinos supervivientes empezaron a expresar su descontento y a intentar mejorar sus condiciones de vida.

    Con la disminucin de la mano de obra, slo se conservaron para el cultivo las mejores tierras y, en el sur de Italia, por ejemplo, el riego contribuy a aumentar la produccin de los suelos ms frtiles. El nfasis en la produccin de grano fue reemplazado por la diversificacin y comenz la produccin de mercancas que requeran mayores cuidados, como vino, aceite, queso, mantequilla y verduras.

    En Amrica, la base material de las grandes civilizaciones era principalmente la agricultura. Una inmensa variedad de plantas cultivadas satisfacan las necesidades alimenticias y proporcionaban materia prima para las artesanas. Casi todas las regiones cultivaban un nmero de plantas que como el maz, el frijol, la papa o patata se adaptaban a las distintas condiciones ambientales. Aparte de la calabaza, antes mencionada, los americanos plantaban jitomate (tomate), miltomate, huanlizontli y hierbas como el epazote. Haba tambin una gran variedad de frutales: aguacate, chirimoya, mamey, zapote, capuln, guayaba, etc. El maguey y el nopal, caractersticos de Mesoamrica se cultivaban en sus diversas variedades, no slo como alimento sino que utilizaban la fibra para fabricar telas de vestir. En las tierras templadas, el cultivo del algodn era uno de los ms destacados.

    La agricultura cientfica

    Al llegar el siglo XVI, la poblacin europea iba en aumento, y la produccin agrcola entr de nuevo en una fase de expansin.

    All y en otras reas, la naturaleza de la agricultura habra de cambiar mucho en los siglos venideros. Haba varias razones para ello. Europa haba quedado aislada de Asia y Oriente Prximo por la extensin del podero turco. Se estaban poniendo en prctica nuevas teoras econmicas, que afectaban directamente a la agricultura. Adems, las guerras continuadas entre Inglaterra y Francia, en el seno de ambos pases y en Alemania consuman capital y recursos humanos.

    Se inici un nuevo periodo de exploraciones y colonizacin para intentar soslayar el control por parte de Turqua del comercio de especias, para dar un hogar a los refugiados religiosos, y para obtener recursos para unas naciones europeas que estaban convencidas de que la nica riqueza eran los metales preciosos.

    El descubrimiento de Amrica favoreci el hallazgo de especies vegetales y animales hasta entonces desconocidas en Europa. La agricultura colonial comenz no slo para proveer de alimentos a los colonizadores, sino tambin para producir cosechas comerciales y suministrar alimentos a la metrpolis. Esto representaba el cultivo de productos como el azcar, el algodn, el tabaco, la papa o patata, el tomate y el t, as como la produccin de productos animales tales como lana y pieles. De los siglos XV al XIX el comercio de esclavos se encarg de aportar la mano de obra necesaria. Los esclavos procedentes de frica, por ejemplo, trabajaban en el Caribe en plantaciones de azcar, y en Norteamrica en plantaciones de ndigo y algodn. La primera sociedad colonial se sustent en la explotacin de la mano de obra indgena, entonces abundante, asegurada por la esclavitud y la encomienda, que transform la estructura social del mundo indgena. Los prisioneros procedentes de Europa, sobre todo de las crceles inglesas, aportaron tanto mano de obra cualificada como no cualificada en muchas colonias americanas. En ltima instancia, no obstante, tanto la esclavitud como la servidumbre fueron erradicadas en el siglo XIX.

    Cuando fueron descubiertos por los conquistadores espaoles, las civilizaciones ms avanzadas del Nuevo Mundo disfrutaban de economas agrcolas desarrolladas, pero carecan de animales de tiro y desconocan la rueda. Los clanes y otros grupos consanguneos, o de tribus dominantes que haban creado sofisticados sistemas de gobierno, posean la tierra, a la que no tenan acceso como propietarios los particulares o las familias individuales. En el siglo XVI haban desaparecido ya varias civilizaciones en Centroamrica y Sudamrica. Las que conocieron los espaoles fueron las de los aztecas, los incas y los mayas.

    La revolucin cientfica producto del renacimiento y el Siglo de las Luces en Europa favoreci la experimentacin en la agricultura as como en otros campos. La experimentacin y el error en el cultivo de plantas condujo a la mejora de las cosechas, y se desarrollaron algunas variedades nuevas de ganado vacuno y ovino. Especialmente notable fue la vaca Guernsey, que incluso hoy sigue siendo una especie apreciable como productora de leche. El proceso de parcelacin (enclosura) se aceler enormemente en el siglo XVIII, y los propietarios de tierras pudieron determinar la disposicin de tierras y pastizales, anteriormente sometidos al uso comn. La rotacin de los cultivos, alternando las legumbres con el grano, fue practicada con ms entusiasmo al desaparecer el sistema de franjas heredado del periodo feudal. En Inglaterra, donde la agricultura cientfica era especialmente eficaz, la enclosura produjo una reorganizacin fundamental de la propiedad de la tierra. Desde 1660 en adelante, los propietarios de las mayores superficies haban empezado a incrementar el tamao de sus posesiones, a menudo a expensas de pequeos agricultores independientes. Cuando lleg la era victoriana, el modelo agrcola se basaba en la relacin entre el terrateniente, dependiente de las rentas; el agricultor, que produca las cosechas; y los jornaleros sin tierras. El drenaje hizo cultivables ms tierras y, con la Revolucin Industrial, surgi la maquinaria agrcola.

    No es posible fijar con claridad una dcada o una serie de acontecimientos como comienzo de la revolucin agrcola a travs de la tecnologa. Entre los adelantos ms importantes estn la crianza selectiva de ganado, iniciada a comienzos de 1700, y la dispersin de caliza en las tierras de cultivo a finales de ese mismo siglo. Las mejoras mecnicas del arado tradicional comenzaron a mediados del siglo XVII con la fijacin de pequeas puntas de hierro a la madera mediante tiras de cuero. En 1797, Charles Newbold, un herrero de Burlington, Nueva Jersey, introdujo el arado de reja de hierro fundido. La reja voltea la tierra y la empuja a un lado; este tipo de arado sigue siendo hoy el ms utilizado. John Deere, otro herrero estadounidense, mejor an ms el arado en la dcada de 1830 y lo fabric en acero. Otros inventos notables incluyen la sembradora del agrnomo ingls Jethro Tull, desarrollada a comienzos del siglo XVIII y progresivamente mejorada durante ms de un siglo; la segadora del norteamericano Cyrus McCormick, creada en 1831; y multitud de trilladoras, cultivadoras, cortadoras de grano y hierba, rastrilladoras y desgranadoras de maz. A finales del siglo XIX, se empleaba a menudo el vapor para reemplazar la energa animal en el arrastre de arados y en el accionamiento de mquinas trilladoras.

    La demanda de alimentos para los trabajadores urbanos y de materias primas para la industria produjo una reestructuracin del comercio mundial. Ciencia y tecnologa desarrolladas con fines industriales fueron aplicadas a la agricultura, dando lugar finalmente al nacimiento de la industria agrcola de mediados del siglo XX.

    En los siglos XVII y XVIII se efectuaron los primeros intentos sistemticos por estudiar y controlar las plagas. En pocas anteriores a stas la recogida manual y las fumigaciones eran los mtodos habituales para el control de plagas. En el siglo XIX se desarrollaron varios tipos de venenos para su empleo en forma de fumigaciones; tambin se usaron medios biolgicos de control como los insectos depredadores. Se cultivaron variedades resistentes de plantas; esto ltimo tuvo especial xito en los viedos europeos, en los que se injertaron tallos europeos no resistentes en cepas radiculares americanas que s lo eran para luchar contra el fido filoxera tras su introduccin accidental en Francia.

    Los avances en el transporte afectaron tambin a la agricultura. Las carreteras, canales y ferrocarriles permitieron a los agricultores obtener los suministros necesarios y comercializar sus productos en un mercado ms amplio. Los alimentos podan protegerse durante el transporte y era posible trasladarlos a menor coste gracias a los trenes, los barcos y la refrigeracin, avances producidos a finales del siglo XIX y principios del XX. El uso eficaz de estos adelantos llev a una creciente especializacin y, en ocasiones, a cambios en la localizacin de los proveedores agrcolas. En el ltimo cuarto del siglo XIX, por ejemplo, los proveedores de grano australianos y norteamericanos desplazaron a los europeos en el mercado del viejo continente. Cuando la produccin de grano dejaba de ser rentable para los agricultores europeos, o un rea era urbanizada, se potenciaban las industrias lcteas, la produccin de queso y otros productos.

    El paso hacia un incremento en la produccin en el periodo posterior a la II Guerra Mundial fue el resultado de una nueva explosin demogrfica. La necesidad de ms alimentos fue paliada en parte por la llamada revolucin verde, que implic el cultivo selectivo de cosechas tradicionales en busca de mayores rendimientos, nuevos hbridos, y mtodos de cultivo intensivo adaptados a los climas y condiciones culturales de pases densamente poblados como India. La crisis mundial del petrleo a mediados de la dcada de 1970, no obstante, redujo el abastecimiento de fertilizantes nitrogenados necesarios para el xito de las nuevas variedades. Simultneamente, un clima errtico y desastres naturales como la sequa y las inundaciones redujeron las cosechas en todo el mundo. Pareca inminente el hambre en el subcontinente indio, y la hambruna se generaliz en muchas partes de frica al sur del Sahara. La situacin econmica, en especial la inflacin descontrolada, amenazaban por igual al productor y al consumidor de alimentos. Estos problemas se convirtieron en los factores determinantes del cambio y el desarrollo agrcolas.


     
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