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El capitalismo

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Material educativo de Alipso relacionado con capitalismo
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    Trabajo Prctico sobre el Capitalismo

    Alumno: Gabriel Tomazzi

    Profesor: Censatello

    Capitalismo, sistema econmico en el que los individuos privados y las empresas de negocios llevan a cabo la produccin y el intercambio de bienes y servicios mediante complejas transacciones en las que intervienen los precios y los mercados. Aunque tiene sus orgenes en la antigedad, el desarrollo del capitalismo es un fenmeno europeo; fue evolucionando en distintas etapas, hasta considerarse establecido en la segunda mitad del siglo XIX. Desde Europa, y en concreto desde Inglaterra, el sistema capitalista se fue extendiendo a todo el mundo, siendo el sistema socioeconmico casi exclusivo en el mbito mundial hasta el estallido de la I Guerra Mundial, tras la cual se estableci un nuevo sistema socioeconmico, el comunismo, que se convirti en el opuesto al capitalista.

    El trmino kapitalism fue acuado a mediados del siglo XIX por el economista alemn Karl Marx. Otras expresiones sinnimas de capitalismo son sistema de libre empresa y economa de mercado, que se utilizan para referirse a aquellos sistemas socioeconmicos no comunistas. Algunas veces se utiliza el trmino economa mixta para describir el sistema capitalista con intervencin del sector pblico que predomina en casi todas las economas de los pases industrializados.

    Se puede decir que, de existir un fundador del sistema capitalista, ste es el filsofo escocs Adam Smith, que fue el primero en describir los principios econmicos bsicos que definen al capitalismo. En su obra clsica Investigacin sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones (1776), Smith intent demostrar que era posible buscar la ganancia personal de forma que no slo se pudiera alcanzar el objetivo individual sino tambin la mejora de la sociedad. Los intereses sociales radican en lograr el mximo nivel de produccin de los bienes que la gente desea poseer. Con una frase que se ha hecho famosa, Smith deca que la combinacin del inters personal, la propiedad y la competencia entre vendedores en el mercado llevara a los productores, "gracias a una mano invisible", a alcanzar un objetivo que no haban buscado de manera consciente: el bienestar de la sociedad.

    Caractersticas del capitalismo

    A lo largo de su historia, pero sobre todo durante su auge en la segunda mitad del siglo XIX, el capitalismo tuvo una serie de caractersticas bsicas. En primer lugar, los medios de produccin tierra y capital son de propiedad privada. En este contexto el capital se refiere a los edificios, la maquinaria y otras herramientas utilizadas para producir bienes y servicios destinados al consumo. En segundo lugar, la actividad econmica aparece organizada y coordinada por la interaccin entre compradores y vendedores (o productores) que se produce en los mercados. En tercer lugar, tanto los propietarios de la tierra y el capital como los trabajadores, son libres y buscan maximizar su bienestar, por lo que intentan sacar el mayor partido posible de sus recursos y del trabajo que utilizan para producir; los consumidores pueden gastar como y cuando quieran sus ingresos para obtener la mayor satisfaccin posible. Este principio, que se denomina soberana del consumidor, refleja que, en un sistema capitalista, los productores se vern obligados, debido a la competencia, a utilizar sus recursos de forma que puedan satisfacer la demanda de los consumidores; el inters personal y la bsqueda de beneficios les lleva a seguir esta estrategia. En cuarto lugar, bajo el sistema capitalista el control del sector privado por parte del sector pblico debe ser mnimo; se considera que si existe competencia, la actividad econmica se controlar a s misma; la actividad del gobierno slo es necesaria para gestionar la defensa nacional, hacer respetar la propiedad privada y garantizar el cumplimiento de los contratos. Esta visin decimonnica del papel del Estado en el sistema capitalista ha cambiado mucho durante el siglo XX.

    Orgenes

    Tanto los mercaderes como el comercio existen desde que existe la civilizacin, pero el capitalismo como sistema econmico no apareci hasta el siglo XIII en Europa sustituyendo al feudalismo. Segn Adam Smith, los seres humanos siempre han tenido una fuerte tendencia a "realizar trueques, cambios e intercambios de unas cosas por otras". Este impulso natural hacia el comercio y el intercambio fue acentuado y fomentado por las Cruzadas que se organizaron en Europa occidental desde el siglo XI hasta el siglo XIII. Las grandes travesas y expediciones de los siglos XV y XVI reforzaron estas tendencias y fomentaron el comercio, sobre todo tras el descubrimiento del Nuevo Mundo y la entrada en Europa de ingentes cantidades de metales preciosos provenientes de aquellas tierras. El orden econmico resultante de estos acontecimientos fue un sistema en el que predominaba lo comercial o mercantil, es decir, cuyo objetivo principal consista en intercambiar bienes y no en producirlos. La importancia de la produccin no se hizo patente hasta la Revolucin industrial que tuvo lugar en el siglo XIX.

    Sin embargo, ya antes del inicio de la industrializacin haba aparecido una de las figuras ms caractersticas del capitalismo, el empresario, que es, segn Schumpeter, el individuo que asume riesgos econmicos. Un elemento clave del capitalismo es la iniciacin de una actividad con el fin de obtener beneficios en el futuro; puesto que ste es desconocido, tanto la posibilidad de obtener ganancias como el riesgo de incurrir en prdidas son dos resultados posibles, por lo que el papel del empresario consiste en asumir el riesgo de tener prdidas.

    El camino hacia el capitalismo a partir del siglo XIII fue allanado gracias a la filosofa del renacimiento y de la Reforma. Estos movimientos cambiaron de forma drstica la sociedad, facilitando la aparicin de los modernos Estados nacionales que proporcionaron las condiciones necesarias para el crecimiento y desarrollo del capitalismo. Este crecimiento fue posible gracias a la acumulacin del excedente econmico que generaba el empresario privado y a la reinversin de este excedente para generar mayor crecimiento.

    Mercantilismo

    Desde el siglo XV hasta el siglo XVIII, cuando aparecieron los modernos Estados nacionales, el capitalismo no slo tena una faceta comercial, sino que tambin dio lugar a una nueva forma de comerciar, denominada mercantilismo. Esta lnea de pensamiento econmico, este nuevo capitalismo, alcanz su mximo desarrollo en Inglaterra y Francia.

    El sistema mercantilista se basaba en la propiedad privada y en la utilizacin de los mercados como forma de organizar la actividad econmica. A diferencia del capitalismo de Adam Smith, el objetivo fundamental del mercantilismo consista en maximizar el inters del Estado soberano, y no el de los propietarios de los recursos econmicos fortaleciendo as la estructura del naciente Estado nacional. Con este fin, el gobierno ejerca un control de la produccin, del comercio y del consumo.

    La principal caracterstica del mercantilismo era la preocupacin por acumular riqueza nacional, materializndose sta en las reservas de oro y plata que tuviera un Estado. Dado que los pases no tenan grandes reservas naturales de estos metales preciosos, la nica forma de acumularlos era a travs del comercio. Esto supona favorecer una balanza comercial positiva o, lo que es lo mismo, que las exportaciones superaran en volumen y valor a las importaciones, ya que los pagos internacionales se realizaban con oro y plata. Los Estados mercantilistas intentaban mantener salarios bajos para desincentivar las importaciones, fomentar las exportaciones y aumentar la entrada de oro.

    Ms tarde, algunos tericos de la economa como David Hume comprendieron que la riqueza de una nacin no se asentaba en la cantidad de metales preciosos que tuviese almacenada, sino en su capacidad productiva. Se dieron cuenta que la entrada de oro y plata elevara el nivel de actividad econmica, lo que permitira a los Estados aumentar su recaudacin impositiva, pero tambin supondra un aumento del dinero en circulacin, y por tanto mayor inflacin, lo que reducira su capacidad exportadora y hara ms baratas las importaciones por lo que, al final del proceso, saldran metales preciosos del pas. Sin embargo, pocos gobiernos mercantilistas comprendieron la importancia de este mecanismo.

    Inicios del capitalismo moderno

    Dos acontecimientos propiciaron la aparicin del capitalismo moderno; los dos se produjeron durante la segunda mitad del siglo XVIII. El primero fue la aparicin en Francia de los fisicratas desde mediados de este siglo; el segundo fue la publicacin de las ideas de Adam Smith sobre la teora y prctica del mercantilismo.

    Los fisicratas

    El trmino fisiocracia se aplica a una escuela de pensamiento econmico que sugera que en economa exista un orden natural que no requiere la intervencin del Estado para mejorar las condiciones de vida de las personas. La figura ms destacada de la fisiocracia fue el economista francs Franois Quesnay, que defini los principios bsicos de esta escuela de pensamiento en Tableau conomique (Cuadro econmico, 1758), un diagrama en el que explicaba los flujos de dinero y de bienes que constituyen el ncleo bsico de una economa. Simplificando, los fisicratas pensaban que estos flujos eran circulares y se retroalimentaban. Sin embargo la idea ms importante de los fisicratas era su divisin de la sociedad en tres clases: una clase productiva formada por los agricultores, los pescadores y los mineros, que constituan el 50% de la poblacin; la clase propietaria, o clase estril, formada por los terratenientes, que representaban la cuarta parte, y los artesanos, que constituan el resto.

    La importancia del Tableau de Quesnay radicaba en su idea de que slo la clase agrcola era capaz de producir un excedente econmico, o producto neto. El Estado poda utilizar este excedente para aumentar el flujo de bienes y de dinero o poda cobrar impuestos para financiar sus gastos. El resto de las actividades, como las manufacturas, eran consideradas estriles porque no creaban riqueza sino que slo transformaban los productos de la clase productiva. (El confucianismo ortodoxo chino tena principios parecidos a estas ideas). Este principio fisiocrtico era contrario a las ideas mercantilistas. Si la industria no crea riqueza, es intil que el Estado intente aumentar la riqueza de la sociedad dirigiendo y regulando la actividad econmica.

    La doctrina de Adam Smith

    Las ideas de Adam Smith no slo fueron un tratado sistemtico de economa; fueron un ataque frontal a la doctrina mercantilista. Al igual que los fisicratas, Smith intentaba demostrar la existencia de un orden econmico natural, que funcionara con ms eficacia cuanto menos interviniese el Estado. Sin embargo, a diferencia de aqullos, Smith no pensaba que la industria no fuera productiva, o que el sector agrcola era el nico capaz de crear un excedente econmico; por el contrario, consideraba que la divisin del trabajo y la ampliacin de los mercados abran posibilidades ilimitadas para que la sociedad aumentara su riqueza y su bienestar mediante la produccin especializada y el comercio entre las naciones.

    As pues, tanto los fisicratas como Smith ayudaron a extender las ideas de que los poderes econmicos de los Estados deban ser reducidos y de que exista un orden natural aplicable a la economa. Sin embargo fue Smith ms que los fisicratas, quien abri el camino de la industrializacin y de la aparicin del capitalismo moderno en el siglo XIX.

    La industrializacin

    Las ideas de Smith y de los fisicratas crearon la base ideolgica e intelectual que favoreci el inicio de la Revolucin industrial, trmino que sintetiza las transformaciones econmicas y sociales que se produjeron durante el siglo XIX. Se considera que el origen de estos cambios se produjo a finales del siglo XVIII en Gran Bretaa.

    La caracterstica fundamental del proceso de industrializacin fue la introduccin de la mecnica y de las mquinas de vapor para reemplazar la traccin animal y humana en la produccin de bienes y servicios; esta mecanizacin del proceso productivo supuso una serie de cambios fundamentales: el proceso de produccin se fue especializando y concentrando en grandes centros denominados fbricas; los artesanos y las pequeas tiendas del siglo XVIII no desaparecieron pero fueron relegados como actividades marginales; surgi una nueva clase trabajadora que no era propietaria de los medios de produccin por lo que ofrecan trabajo a cambio de un salario monetario; la aplicacin de mquinas de vapor al proceso productivo provoc un espectacular aumento de la produccin con menos costes. La consecuencia ltima fue el aumento del nivel de vida en todos los pases en los que se produjo este proceso a lo largo del siglo XIX.

    El desarrollo del capitalismo industrial tuvo importantes costes sociales. Al principio, la industrializacin se caracteriz por las inhumanas condiciones de trabajo de la clase trabajadora. La explotacin infantil, las jornadas laborales de 16 y 18 horas, y la insalubridad y peligrosidad de las fbricas eran circunstancias comunes. Estas condiciones llevaron a que surgieran numerosos crticos del sistema que defendan distintos sistemas de propiedad comunitaria o socializado; son los llamados socialistas utpicos. Sin embargo, el primero en desarrollar una teora coherente fue Karl Marx, que pas la mayor parte de su vida en Inglaterra, pas precursor del proceso de industrializacin, y autor de Das Kapital (El capital, 3 volmenes, 1867-1894). La obra de Marx, base intelectual de los sistemas comunistas que predominaron en la antigua Unin Sovitica, atacaba el principio fundamental del capitalismo: la propiedad privada de los medios de produccin. Marx pensaba que la tierra y el capital deban pertenecer a la comunidad y que los productos del sistema deban distribuirse en funcin de las distintas necesidades.

    Con el capitalismo aparecieron los ciclos econmicos: periodos de expansin y prosperidad seguidos de recesiones y depresiones econmicas que se caracterizan por la discriminacin de la actividad productiva y el aumento del desempleo. Los economistas clsicos que siguieron las ideas de Adam Smith no podan explicar estos altibajos de la actividad econmica y consideraban que era el precio inevitable que haba que pagar por el progreso que permita el desarrollo capitalista. Las crticas marxistas y las frecuentes depresiones econmicas que se sucedan en los principales pases capitalistas ayudaron a la creacin de movimientos sindicales que luchaban para lograr aumentos salariales, disminucin de la jornada laboral y mejores condiciones laborales.

    A finales del siglo XIX, sobre todo en Estados Unidos, empezaron a aparecer grandes corporaciones de responsabilidad limitada que tenan un enorme poder financiero. La tendencia hacia el control corporativo del proceso productivo llev a la creacin de acuerdos entre empresas, monopolios o trusts que permitan el control de toda una industria. Las restricciones al comercio que suponan estas asociaciones entre grandes corporaciones provoc la aparicin, por primera vez en Estados Unidos, y ms tarde en todos los dems pases capitalistas, de una legislacin antitrusts, que intentaba impedir la formacin de trusts que formalizaran monopolios e impidieran la competencia en las industrias y en el comercio. Las leyes antitrusts no consiguieron restablecer la competencia perfecta caracterizada por muchos pequeos productores con la que soaba Adam Smith, pero impidi la creacin de grandes monopolios que limitaran el libre comercio.

    A pesar de estas dificultades iniciales, el capitalismo sigui creciendo y prosperando casi sin restricciones a lo largo del siglo XIX. Logr hacerlo as porque demostr una enorme capacidad para crear riqueza y para mejorar el nivel de vida de casi toda la poblacin. A finales del siglo XIX, el capitalismo era el principal sistema socioeconmico mundial.

    El capitalismo en el siglo XX

    Durante casi todo el siglo XX, el capitalismo ha tenido que hacer frente a numerosas guerras, revoluciones y depresiones econmicas. La I Guerra Mundial provoc el estallido de la revolucin en Rusia. La guerra tambin foment el nacionalsocialismo en Alemania, una perversa combinacin de capitalismo y socialismo de Estado, reunidos en un rgimen cuya violencia y ansias de expansin provocaron un segundo conflicto blico a escala mundial. A finales de la II Guerra Mundial, los sistemas econmicos comunistas se extendieron por China y por toda Europa oriental. Sin embargo, al finalizar la Guerra fra, a finales de la dcada de 1980, los pases del bloque sovitico empezaron a adoptar sistemas de libre mercado, aunque con resultados ambiguos. China es el nico gran pas que sigue teniendo un rgimen marxista, aunque se empezaron a desarrollar medidas de liberalizacin y a abrir algunos mercados a la competencia exterior. Muchos pases en vas de desarrollo, con tendencias marxistas cuando lograron su independencia, se tornan ahora hacia sistemas econmicos ms o menos capitalistas, en bsqueda de soluciones para sus problemas econmicos.

    En las democracias industrializadas de Europa y Estados Unidos, la mayor prueba que tuvo que superar el capitalismo se produjo a partir de la dcada de 1930. La Gran Depresin fue, sin duda, la ms dura crisis a la que se enfrent el capitalismo desde sus inicios en el siglo XVIII. Sin embargo, y a pesar de las predicciones de Marx, los pases capitalistas no se vieron envueltos en grandes revoluciones. Por el contrario, al superar el desafo que represent esta crisis, el sistema capitalista mostr una enorme capacidad de adaptacin y de supervivencia. No obstante, a partir de ella, los gobiernos democrticos empezaron a intervenir en sus economas para mitigar los inconvenientes y las injusticias que crea el capitalismo.

    As, en Estados Unidos el New Deal de Franklin D. Roosevelt reestructur el sistema financiero para evitar que se repitiesen los movimientos especulativos que provocaron el crack de Wall Street en 1929. Se emprendieron acciones para fomentar la negociacin colectiva y crear movimientos sociales de trabajadores que dificultaran la concentracin del poder econmico en unas pocas grandes corporaciones industriales. El desarrollo del Estado del bienestar se consigui gracias al sistema de la Seguridad Social y a la creacin del seguro de desempleo, que pretendan proteger a las personas de las ineficiencias econmicas inherentes al sistema capitalista.

    El acontecimiento ms importante de la historia reciente del capitalismo fue la publicacin de la obra de John Maynard Keynes, La teora general del empleo, el inters y el dinero (1936). Al igual que las ideas de Adam Smith en el siglo XVIII, el pensamiento de Keynes modific en lo ms profundo las ideas capitalistas, crendose una nueva escuela de pensamiento econmico denominada keynesianismo.

    Keynes demostr que un gobierno puede utilizar su poder econmico, su capacidad de gasto, sus impuestos y el control de la oferta monetaria para paliar, e incluso en ocasiones eliminar, el mayor inconveniente del capitalismo: los ciclos de expansin y depresin. Segn Keynes, durante una depresin econmica el gobierno debe aumentar el gasto pblico, aun a costa de incurrir en dficit presupuestarios, para compensar la cada del gasto privado. En una etapa de expansin econmica, la reaccin debe ser la contraria si la expansin est provocando movimientos especulativos e inflacionistas.

    Previsiones de futuro

    Durante los 25 aos posteriores a la II Guerra Mundial, la combinacin de las ideas keynesianas con el capitalismo generaron una enorme expansin econmica. Todos los pases capitalistas, tambin aqullos que perdieron la guerra, lograron un crecimiento constante, con bajas tasas de inflacin y crecientes niveles de vida. Sin embargo a principios de la dcada de 1960 la inflacin y el desempleo empezaron a crecer en todas las economas capitalistas, en las que las frmulas keynesianas haban dejado de funcionar. La menor oferta de energa y los crecientes costos de la misma (en especial del petrleo) fueron las principales causas de este cambio. Aparecieron nuevas demandas, como por ejemplo la exigencia de limitar la contaminacin medioambiental, fomentar la igualdad de oportunidades y salarial para las mujeres y las minoras, y la exigencia de indemnizaciones por daos causados por productos en mal estado o por accidentes laborales. Al mismo tiempo el gasto en materia social de los gobiernos segua creciendo, as como la mayor intervencin de stos en la economa.

    Es necesario enmarcar esta situacin en la perspectiva histrica del capitalismo, destacando su enorme versatilidad y flexibilidad. Los acontecimientos ocurridos en este siglo, sobre todo desde la Gran Depresin, muestran que el capitalismo de economa mixta o del Estado del bienestar ha logrado afianzarse en la economa, consiguiendo evitar que las grandes recesiones econmicas puedan prolongarse y crear una crisis tan grave como la de la dcada de 1930. Esto ya es un gran logro y se ha podido alcanzar sin limitar las libertades personales ni las libertades polticas que caracterizan a una democracia.

    La inflacin de la dcada de 1970 se redujo a principios de la dcada de 1980, gracias a dos hechos importantes. En primer lugar, las polticas monetarias y fiscales restrictivas de 1981-1982 provocaron una fuerte recesin en Estados Unidos, Europa Occidental y el Sureste Asitico. El desempleo aument, pero la inflacin se redujo. En segundo lugar, los precios de la energa cayeron al reducirse el consumo mundial de petrleo. Mediada la dcada, casi todos las economas occidentales se haban recuperado de la recesin. La reaccin ante el keynesianismo se tradujo en un giro hacia polticas monetaristas con privatizaciones y otras medidas tendentes a reducir el tamao del sector pblico. Las crisis burstiles de 1987 marcaron el principio de un periodo de inestabilidad financiera. El crecimiento econmico se ralentiz y muchos pases en los que la deuda pblica, la de las empresas y la de los individuos haban alcanzado niveles sin precedente, entraron en una profunda crisis con grandes tasas de desempleo a principios de la dcada de 1990. La recuperacin empez a mitad de esta dcada, aunque los niveles de desempleo siguen siendo elevados, pero se mantiene una poltica de cautela a la vista de los excesos de la dcada anterior.

    El principal objetivo de los pases capitalistas consiste en garantizar un alto nivel de empleo al tiempo que se pretende mantener la estabilidad de los precios. Es, sin duda, un objetivo muy ambicioso pero, a la vista de la flexibilidad del sistema capitalista, no slo resulta razonable sino, tambin, asequible.


     
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