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Los ecosistemas

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Agregado: 12 de ABRIL de 2000 (Por ) | Palabras: 1834 | Votar! |
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Categoría: Apuntes y Monografas > Ecologa >
Material educativo de Alipso relacionado con Los ecosistemas
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    Monografa sobre los ecosistemas

    Ecosistema: sistema dinmico relativamente autnomo formado por una comunidad natural y su medio ambiente fsico. El concepto, que empez a desarrollarse en las dcadas de 1920 y 1930, tiene en cuenta las complejas interacciones entre los organismos plantas, animales, bacterias, algas, protozoos y hongos, entre otros que forman la comunidad y los flujos de energa y materiales que la atraviesan.

    Hay muchas formas de clasificar ecosistemas, y el propio trmino se ha utilizado en contextos distintos. Pueden describirse como ecosistemas zonas tan reducidas como los charcos de marea de las rocas y tan extensas como un bosque completo. Pero, en general, no es posible determinar con exactitud dnde termina un ecosistema y empieza otro. La idea de ecosistemas claramente separables es, por tanto, artificiosa.

    Principales ecosistemas

    No obstante, el concepto de ecosistema ha demostrado su utilidad en ecologa. Se aplica, por ejemplo, para describir los principales tipos de hbitats del planeta. Ecosistemas terrestres: rticos y alpinos, propios de regiones fras y sin rboles; bosques, que pueden subdividirse en un amplio abanico de tipos, como selva lluviosa tropical o pluvisilva, bosque mediterrneo perennifolio, bosques templados, boreales y bosques templados caducifolios; praderas y sabanas; y desiertos y ecosistemas semiridos. Ecosistemas de agua dulce: lagos, ros y pantanos. Tambin hay ecosistemas hbridos, terrestres y de agua dulce, como las llanuras de inundacin estacionales. La gama de ecosistemas marinos es amplsima: arrecifes de coral, manglares, lechos de algas y otros ecosistemas acuticos litorales y de aguas someras, ecosistemas de mar abierto o los misteriosos y poco conocidos sistemas de las llanuras y fosas abisales del fondo ocenico.

    El trmino ecosistema puede tambin utilizarse para describir reas geogrficas que contienen un espectro amplio de tipos de hbitats mutuamente vinculados por fenmenos ecolgicos. As, la regin del Serengeti-Seronera, en frica oriental, una de las regiones salvajes ms espectaculares del mundo, suele considerarse como un nico ecosistema formado por distintos hbitats: llanuras herbceas, sabana arbrea, espesuras, manchas de bosque, afloramientos rocosos (localmente denominados koppies o kopjes), ros, arroyos y charcas estacionales. Asimismo, las zonas ms productivas de los ocanos se han dividido en una serie de grandes ecosistemas marinos que contienen hbitats muy variados. Son ejemplos de grandes ecosistemas marinos de caractersticas muy distintas: el mar Negro, el sistema formado por la corriente de Benguela, frente a la costa suroccidental de frica, o el golfo de Mxico.

    Cambios naturales de los ecosistemas

    El mundo natural est en perpetuo estado de transformacin. El cambio opera a todas las escalas de tiempo, desde las ms cortas a las ms largas. Los cambios a corto plazo, observables por las personas, suelen ser cclicos y predecibles: noche y da, ciclo mensual de las mareas, cambio anual de las estaciones, crecimiento, reproduccin y muerte de los individuos. A esta escala, muchos ecosistemas no expuestos a la accin humana parecen estables e invariables, en un estado de equilibrio natural.

    Cada vez es ms evidente que esto no es as. Pero los cambios a largo plazo, los que actan durante dcadas, siglos, milenios y hasta decenas de millones de aos, son ms difciles de seguir. La propia ecologa es una ciencia con menos de un siglo de antigedad, un simple guio en la historia de la mayor parte de los ecosistemas naturales. Adems, es evidente que casi todos estos cambios a largo plazo no son ni regulares ni predecibles.

    En conjunto, el clima es, sin duda, el factor ms influyente a corto y medio plazo. En tierra, la temperatura, la precipitacin y la estacionalidad son los tres factores que ms afectan a la distribucin de ecosistemas. Los cambios de cualquiera de ellos pueden tener consecuencias duraderas. En tiempos geolgicos recientes, el ejemplo ms visible de esto es, sin duda, la serie de glaciaciones que han caracterizado a gran parte del pleistoceno. Estos prolongados periodos de enfriamiento global han afectado profundamente a los ecosistemas de todo el mundo, han provocado la invasin por los casquetes de hielo polares de regiones templadas y la contraccin de los hbitats forestales hmedos en partes del trpico.

    A escalas temporales ms cortas pueden tambin producirse alteraciones climticas de influencia geogrfica amplia. Uno de los ejemplos ms espectaculares es la corriente de El Nio, una corriente de agua fra que recorre peridicamente el Pacfico. Ejerce una influencia enorme sobre los ecosistemas marinos y provoca, por ejemplo, la muerte de arrecifes de coral en muchos lugares del Pacfico o la prdida de productividad de las pesqueras del ecosistema de la corriente de Humboldt, frente a las costas de Per y Chile. La corriente de El Nio sigue un ciclo irregular y vara en cuanto a intensidad e impacto; raramente pasan ms de veinte aos sin que se produzca, pero en ocasiones el fenmeno se ha repetido con un intervalo de slo uno o dos aos. Afecta tambin a los ecosistemas terrestres, pues altera las pautas de precipitacin, sobre todo en Amrica.

    Ciertos episodios locales tambin afectan con fuerza a los ecosistemas: incendios, inundaciones y corrimientos de tierras son fenmenos naturales que pueden tener repercusiones catastrficas a escala local. Este impacto no es necesariamente negativo: de hecho, muchos ecosistemas necesitan estas perturbaciones peridicas para mantenerse. Ciertos ecosistemas, una vez alcanzado el estado ptimo o clmax, son dependientes del fuego, ya que los incendios peridicos forman parte esencial del ciclo de crecimiento; estos ecosistemas son muy comunes en reas semiridas, como gran parte de Australia.

    A escalas de tiempo ms prolongadas, los fenmenos geolgicos y la evolucin desempean una funcin crucial en el cambio de funcionamiento de los ecosistemas. La deriva continental altera, literalmente, la faz de la Tierra, destruye paisajes y crea otros nuevos, mientras que la evolucin da lugar a nuevas formas de vida que, a su vez, pueden crear ecosistemas nuevos al tiempo que inducen la extincin de otras especies y la prdida o transformacin de los ecosistemas de los que formaban parte.

    Pero esto no significa que los ecosistemas naturales carezcan de continuidad. Muchos han demostrado una elasticidad y una persistencia enormes durante millones de aos. Son ejemplos de ecosistemas que se han mantenido aparentemente estables durante mucho tiempo: las extensas llanuras del fondo ocenico, los ecosistemas de tipo mediterrneo del sur de frica y el oeste de Australia y algunas reas de selva tropical lluviosa o pluvisilva, como las del Sureste asitico continental o las montaas del este de frica.

    Influencia humana sobre los ecosistemas

    Todos los medios y ecosistemas naturales se enfrentan ahora a una dificultad sin precedentes: la humanidad. El ser humano ha comprimido en unos pocos siglos cambios que en su ausencia hubiesen exigido miles o millones de aos. Las consecuencias de estos cambios estn todava por ver. A continuacin se describen los impactos ms importantes de la actividad del hombre sobre los ecosistemas .

    Destruccin y fragmentacin de hbitats

    La influencia ms directa del hombre sobre los ecosistemas es su destruccin o transformacin. La tala a matarrasa (el corte de todos los rboles de una extensin de bosque) destruye, como es lgico, el ecosistema forestal. Tambin la explotacin selectiva de madera altera el ecosistema. La fragmentacin o divisin en pequeas manchas de lo que era un ecosistema continuo puede alterar fenmenos ecolgicos e impedir que las parcelas supervivientes continen funcionando como antes de la fragmentacin.

    Cambio climtico

    Ahora se acepta de forma generalizada que las actividades de la humanidad estn contribuyendo al calentamiento global del planeta, sobre todo por acumulacin en la atmsfera de gases de efecto invernadero. Las repercusiones de este fenmeno probablemente se acentuarn en el futuro. Como ya se ha sealado, el cambio climtico es una caracterstica natural de la Tierra. Pero antes sus efectos se podan asimilar, porque los ecosistemas emigraban desplazndose en latitud o altitud a medida que cambiaba el clima. Como ahora el ser humano se ha apropiado de gran parte del suelo, en muchos casos los ecosistemas naturales o seminaturales no tienen ningn sitio al que emigrar.

    Contaminacin

    La contaminacin del medio ambiente por herbicidas, plaguicidas, fertilizantes, vertidos industriales y residuos de la actividad humana es uno de los fenmenos ms perniciosos para el medio ambiente. Los contaminantes son en muchos casos invisibles, y los efectos de la contaminacin atmosfrica y del agua pueden no ser inmediatamente evidentes, aunque resultan devastadores a largo plazo. Las consecuencias de la lluvia cida para los ecosistemas de agua dulce y forestales de gran parte de Europa septentrional y central es un fenmeno que ilustra este apartado.

    Especies introducidas

    El hombre ha sido responsable deliberado o accidental de la alteracin de las reas de distribucin de un enorme nmero de especies animales y vegetales. Esto no slo incluye los animales domsticos y las plantas cultivadas, sino tambin parsitos como ratas, ratones y numerosos insectos y hongos. Las especies naturalizadas pueden ejercer una influencia devastadora sobre los ecosistemas naturales por medio de sus actividades de depredacin y competencia, sobre todo en islas en las que hay especies naturales que han evolucionado aisladas. As, la introduccin de zorros, conejos, sapos, gatos monteses y hasta bfalos han devastado muchos ecosistemas de Australia. Plantas, como el arbusto sudamericano del gnero Lantana, han invadido el bosque natural en muchas islas tropicales y subtropicales y han provocado alteraciones graves en estos ecosistemas; el jacinto acutico africano, gnero Eichhornia, tambin ha perturbado de forma similar los ecosistemas de agua dulce de muchos lugares clidos del mundo.

    Sobreexplotacin

    La captura de un nmero excesivo de animales o plantas de un ecosistema puede inducir cambios ecolgicos sustanciales. El ejemplo ms importante en la actualidad es la sobrepesca en los mares de todo el mundo. El agotamiento de la mayor parte de las poblaciones de peces es, sin duda, causa de cambios importantes, aunque sus repercusiones a largo plazo son difciles de evaluar .

    Control de la influencia humana sobre los ecosistemas

    Controlar el cambio de los ecosistemas puede ser para la humanidad el reto ms importante durante el prximo milenio. Ser necesario encontrar soluciones a todas las escalas, desde la local hasta la mundial.

    La proteccin de los ecosistemas naturales que quedan en parques nacionales y otras reas protegidas es decisiva. Pero esto no evitar la influencia de factores como el cambio climtico o la contaminacin arrastrada por el aire y el agua. Adems, la continua prdida de terreno que experimentan las reas naturales significa que probablemente exigirn una gestin ms activa para mantener sus funciones ecolgicas: control de especies exticas, manipulacin de los niveles de agua en los humedales, incendios peridicos controlados en hbitats forestales, entre otros. Esta clase de intervenciones son siempre peligrosas, pues todava desconocemos el funcionamiento de la mayor parte de los ecosistemas.

    El control de la contaminacin y de la emisin de gases de invernadero exigir adoptar medidas a escala mundial; tambin requiere medidas coordinadas de este tipo la interrupcin del deterioro de las pesqueras marinas por sobrepesca. En ltima instancia, la solucin estriba en controlar el crecimiento de la poblacin humana y en adoptar una postura mucho ms restrictiva en cuanto al uso de recursos naturales y energa.


     
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