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Enfermedades laborales y ambientales

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Material educativo de Alipso relacionado con Enfermedades laborales ambientales
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    Enfermedades laborales y ambientales

    Enfermedades causadas por la exposicin a ciertos agentes ambientales. Se contraponen a las que derivan de la constitucin gentica del individuo o de la alteracin de su sistema inmunolgico. El trmino enfermedad ambiental designa las enfermedades no infecciosas y las producidas por la exposicin a agentes que escapan al control del individuo; esto ltimo excluye los procesos derivados de hbitos personales como el tabaco, y el uso o abuso de frmacos o drogas como el alcohol. Las enfermedades ocupacionales constituyen una categora importante dentro de las enfermedades ambientales, relacionadas con la exposicin a agentes en el entorno laboral.

    Desde un punto de vista histrico, la percepcin del problema de las enfermedades ambientales empez con el reconocimiento de las enfermedades ocupacionales, ya que es en el medio laboral donde la exposicin a ciertos agentes suele ser ms intensa y por tanto, ms susceptible de producir enfermedades. Algunos ejemplos de esta circunstancia son la silicosis, enfermedad pulmonar que afecta a los mineros, trabajadores de la industria y alfareros por la exposicin al polvo de slice; el cncer de escroto en los deshollinadores, en relacin con el holln; alteraciones neurolgicas en los alfareros por el uso de productos con base de plomo o alteraciones seas en los trabajadores de la industria de cerillas por la exposicin al fsforo. Muchos de estos procesos captaron la atencin general durante la Revolucin Industrial en el siglo XIX.

    Causas

    Las enfermedades ambientales son producidas por agentes qumicos, radiaciones, y fenmenos fsicos. Tanto en el medio natural como en el entorno laboral, los efectos de la exposicin dependen mucho de la forma en que se recibe: las principales vas son la contaminacin atmosfrica y la contaminacin del agua, los alimentos contaminados, y el contacto directo con ciertas toxinas. La sinergia (la potenciacin de dos o ms agentes cuando actan de forma simultnea) se manifiesta, por ejemplo, en el aumento de la incidencia de cncer de pulmn en los trabajadores de asbesto que adems son fumadores. La interaccin que se produce entre distintos agentes qumicos en lugares como basureros o almacenes de residuos plantea un problema sanitario frecuente y de consecuencias desconocidas.

    Productos qumicos

    La industrializacin ha supuesto un aumento espectacular en la exposicin a agentes qumicos, algunos de ellos nuevos. Entre stos destacan productos inorgnicos como el plomo, mercurio, arsenio, cadmio y asbesto, o productos orgnicos como el bifenil policlorinado (PCB), el cloruro de vinilo, o el pesticida DDT. Una peculiaridad de alguno de estos agentes es la capacidad de producir cncer de manera diferida, como el cncer de pulmn y los mesoteliomas relacionados con el asbesto, el cncer de hgado por cloruro de vinilo, o las leucemias relacionadas con la exposicin al benceno. La enfermedad de Minamata, producida por ingerir pescado contaminado por mercurio, y la enfermedad de Yusho, relacionada con alimentos contaminados con furanos clorinados, son ejemplos de procesos txicos agudos que acaecen fuera del mbito laboral.

    No se conoce con detalle el efecto perjudicial de la mayora de los txicos del entorno. La incidencia y frecuencia de cada enfermedad guardan relacin con la dosis de toxina. Para los efectos crnicos o retardados, como el cncer o las alteraciones en los descendientes de los individuos expuestos, no hay un umbral de dosis seguro por debajo del cual no se desarrolla la enfermedad. En consecuencia, el efecto cancergeno de ciertos agentes ambientales contaminantes como el DDT o PCB es de una magnitud desconocida.

    Radiaciones

    Tanto las radiaciones ionizantes como las no-ionizantes pueden producir efectos agudos o crnicos sobre la salud en relacin con la dosis recibida. En la actualidad, no se conocen los efectos de las radiaciones no-ionizantes en dosis bajas. Las dosis altas de radiacin ionizante producen enfermedades agudas por un lado, y efectos retardados, como el cncer, por otro. Los trabajadores que por su ocupacin se exponen a radiacin con rayos X o material radiactivo constituyen la poblacin de riesgo. Aunque no se conocen con detalle los problemas relacionados con las radiaciones ionizantes a bajas dosis, se ha demostrado la existencia de alteraciones cromosmicas en los trabajadores de los astilleros industriales.

    Agentes fsicos

    Los principales agentes fsicos son los traumatismos y el ruido. Los traumatismos ocurridos en el lugar de trabajo se pueden prevenir en la mayora de los casos; el ruido en el medio laboral es una de las principales causas de incapacidad ocupacional ya que provoca la prdida de audicin o la sordera permanente.

    Formas de enfermedad ambiental

    Las enfermedades ambientales pueden afectar a cualquier sistema del organismo. Dependiendo de cmo penetre el agente en el organismo, se metabolice o se excrete, la enfermedad se manifestar de una u otra forma. La piel, pulmones, riones, hgado o sistema nervioso son alcanzados por mltiples agentes en diversas circunstancias. Muchos de estos agentes ambientales son peligrosos por su capacidad de inducir cncer, anomalas congnitas o abortos espontneos (si el feto es expuesto a ellos), y mutaciones en las clulas germinales. Este ltimo mecanismo implica la capacidad de ciertos agentes ambientales de producir enfermedades genticas en la siguiente generacin.

    Dependiendo de la dosis recibida, las enfermedades producidas por los agentes ambientales pueden ser leves o graves, y transitorias o crnicas. Mientras algunos de estos procesos se manifiestan inmediatamente despus de la exposicin, otros tienen un periodo de latencia variable. En el caso del cncer inducido por agentes ambientales, por ejemplo, este periodo de latencia oscila entre los 15 y los 30 aos. Los procesos que se manifiestan inmediatamente despus de la exposicin a un agente txico concreto se atribuye a esa exposicin ambiental u ocupacional, pero cuando no existe una relacin temporal tan directa, no se llega a identificar en muchas ocasiones la causa, ya que el cuadro clnico no suele ser bastante especfico. A esto se suma el que diferentes causas, ambientales o no, pueden dar lugar al mismo proceso. En tales circunstancias los estudios epidemiolgicos de la poblacin expuesta son de gran ayuda para relacionar esa exposicin con el cuadro clnico que produce.

    Incidencia

    Debido a las razones comentadas, es difcil conocer la frecuencia real de las enfermedades ambientales. Cuando se ha identificado al agente responsable, se ha observado que la frecuencia de la enfermedad que provoca est relacionada de forma directa con la intensidad y la gravedad de la exposicin. Las lesiones cutneas son muy frecuentes en el medio laboral y se deben a mltiples causas; las enfermedades pulmonares se relacionan con la inhalacin de distintas partculas, como el polvo de carbn (pulmn negro), polvo de algodn (pulmn pardo), fibras de asbesto (asbestosis) o polvo de slice (silicosis). Los agentes ambientales son capaces de producir cambios biolgicos en el individuo sin que existan manifestaciones clnicas: es el caso de las alteraciones cromosmicas debidas a la radiacin. En esta situacin el sujeto no es consciente del dao causado. La importancia de estos cambios est an por determinar.

    El control de las actividades ambientales y ocupacionales en distintos pases est coordinado a travs de la Organizacin Mundial de la Salud (OMS). En los pases en vas de desarrollo, este control internacional resulta imprescindible ya que el proceso de industrializacin en estas regiones se sita en un contexto de pobreza y crecimiento de la poblacin.

    Investigacin actual

    En la actualidad, la investigacin en el campo de las enfermedades ambientales y ocupacionales se esfuerza en poner de manifiesto la relacin entre dosis bajas de exposicin y alteraciones en la salud, la influencia de ciertas toxinas ambientales en la funcin reproductora en ambos sexos, y las posibles consecuencias de los cambios producidos por lesiones biolgicas (por ejemplo las alteraciones en la informacin gentica o en los cromosomas). Hay un inters creciente por investigar los efectos a largo plazo sobre la salud de las personas y por conocer las posibles interacciones entre el ambiente y el individuo (por ejemplo la potenciacin de ciertos agentes segn la susceptibilidad individual).


     
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