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La edad de Hierro

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Categoría: Apuntes y Monografas > Historia >
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    Periodos historicos de la humanidad: La edad de Hierro

    La Edad del Hierro fue un periodo histrico durante el cual el hierro reemplaz al bronce como material de fabricacin de instrumentos y armas. La primera rea geogrfica en la que se trabaj el hierro de forma predominante fue Oriente Prximo y ello tuvo lugar hacia el siglo XIII a.C. El trmino edad del hierro hace referencia en Europa al periodo comprendido entre el final de la edad del bronce (c. 700 a.C.) y la expansin del Imperio romano (27 a.C.-68 d.C.), esto es, la ltima fase de la prehistoria europea antes de que la cultura romana trajera la alfabetizacin e impusiera una forma de vida radicalmente nueva. Desde este punto de vista, la edad del hierro continu en aquellas zonas de Europa a las que las legiones romanas nunca llegaron (como Escandinavia, Alemania central o las zonas ms remotas de Gran Bretaa) durante todo el Imperio romano. La edad del hierro comenz en China hacia el 600 a.C.; en el frica subsahariana hacia el 500-400 a.C., y en el sur de frica hacia el 200 d.C.

    El trabajo del hierro

    La mayor ventaja del hierro sobre el bronce resida en el hecho de que los filones para extraer el mineral eran mucho ms abundantes y por tanto ms econmicos en comparacin con el bronce. No era necesaria aleacin alguna y constitua un material admirable para la fabricacin de sierras, hachas, azuelas y clavos. Era, sin embargo, mucho ms difcil de trabajar y nunca se logr obtener una temperatura suficientemente elevada durante los tiempos prehistricos para fundir el hierro en molde, excepto en China. La ganga era simplemente calentada en un horno; se separaba el hierro de la escoria; se recalentaba el hierro, convertido en un solo bloque, y, por ltimo, se trabajaba el metal mediante el uso del martillo para darle la forma requerida. Incluso se fabricaron afiladas navajas de afeitar con filos cortantes. Como todo el proceso difera radicalmente de la manufactura de los objetos de cobre o de bronce, no es sorprendente que el trabajo del hierro no fuera una evolucin directa del trabajo del bronce. Este ltimo fue empleado principalmente para elementos de adorno personal, como alfileres o espejos, una vez que el hierro haba sido adoptado para los instrumentos de trabajo y el armamento. El oro y la plata continuaron siendo materiales prestigiosos, empleados para hacer, por ejemplo, torques (pesados brazaletes que llevaban los guerreros clticos).

    Europa

    El hierro parece haber sido usado ampliamente y por vez primera en Oriente Prximo por los hititas entre el 2000 y el 1500 a.C. y se difundi desde all a Europa, al sur de Asia y a frica del Norte. El hierro aparece de forma espordica en los grupos de los Campos de Urnas de finales de la edad del bronce en Centroeuropa, pero la primera autntica cultura en Europa perteneciente a la edad del hierro es la cultura de Hallstatt (c. 1200-600 a.C.), llamada as por el nombre de un yacimiento localizado en los Alpes austriacos en el que se han excavado unas 2.500 tumbas. La segunda es La Tne (c. 450-58 a.C.), que recibe su nombre de otro yacimiento situado a orillas del lago de Neuchtel, en Suiza, y donde se han recuperado abundantes objetos metlicos. Los hallazgos en Hallstatt se fechan desde los inicios de la edad del hierro, entre el 700 y el 500 a.C. Los enterramientos reflejan la extraordinaria riqueza de estos grupos, ya que los muertos estn acompaados por armas, entre las que se incluyen espadas de hierro y de bronce, dagas, hachas y cascos; cuencos de bronce, calderos y tazas; vasos de cermica; ornamentos de bronce, hierro y oro, y cuentas de mbar y de cristal. Los habitantes de Hallstatt formaban parte de una red comercial que englobaba todo el centro de Europa y alcanzaba hasta el mar Bltico y el Mediterrneo. Su riqueza se basaba en la sal, que extraan de las montaas prximas al poblado. Los mineros de sal han encontrado en los ltimos siglos numerosas huellas de esa actividad en la prehistoria, entre las que se incluyen galeras apuntaladas con vigas de madera, y una gama de restos orgnicos conservados por la propia sal. Aparecen entre estos, restos de instrumentos de minera, tales como picos, palas y mazos; antorchas, que se emplearon para iluminar los oscuros pasillos que en ocasiones llegaban a tener 330 m de profundidad; fardos, fabricados con pieles con un armazn de madera, que los mineros usaron para acarrear bloques de sal hasta la boca de la mina; y ropas realizadas con pieles.

    La cultura hallstttica se caracteriza no slo por las largas espadas de hierro y jaeces de caballos, sino tambin por ricos enterramientos principescos bajo grandes tmulos. Una de las tumbas mejor conocidas es la de Vix, al este de Francia, consistente en un enterramiento femenino, fechado en el siglo VI a.C., y que tena un ajuar compuesto por un carromato desmontado de cuatro ruedas y una enorme crtera (recipiente para mezclar vino con agua) realizada en bronce y de manufactura griega, lo que indica que existan unas relaciones comerciales directas entre Europa y las recin fundadas colonias griegas en el Mediterrneo occidental. Los ocupantes de la Europa de la edad del hierro pueden ser considerados como celtas. Parece que la aristocracia cltica import del Mediterrneo numerosos objetos de prestigio, tales como vino, tejidos ricos y bronces etruscos. En el caso de la pennsula Ibrica, destaca la zona andaluza, que recibi la influencia fenicia desde el siglo VIII a.C. Fenmeno muy parecido al que se da en la costa levantina, tambin influida por la cultura de los Campos de Urnas. Pero son la cultura de los castros y la celtibrica las ms destacadas manifestaciones de la edad del hierro que tuvieron lugar en lo que actualmente es Espaa. La cremacin fue en la pennsula Ibrica el rito funerario ms comn. El periodo acaba en ella con la expansin cartaginesa y la definitiva conquista romana.

    Ritual y religin

    Los cuerpos recuperados en turberas (donde las condiciones anaerbicas los han conservado perfectamente) constituyen testimonios fascinantes del sistema religioso e ideolgico a travs del cual los pueblos de la edad del hierro entendan el mundo. Unos extractores de turba vieron en 1950 en Tollund Fen (Dinamarca) cmo un rostro humano sobresala de la turba. El cuerpo, que desde entonces se conoce como el Hombre de Tollund, estaba desnudo; tan slo llevaba un bonete de piel y un cinturn; las piernas estaban flexionadas adoptando la posicin fetal. Los ojos del hombre estaban cerrados; alrededor de su cuello permaneca la soga con la que fue ahorcado hace unos 2.000 aos. Se han descubierto cientos de hombres de las turberas en el norte de Europa, gran parte de ellos por extractores de turba locales, desde hace dcadas o siglos. La mayora parece haber muerto violentamente, a veces estrangulados (ahorcados o agarrotados), otras por golpes en la cabeza o apualados (y en ocasiones por ms de uno de estos mtodos). Es posible que fueran ajusticiados por algn delito, pero hay pruebas que sugieren que sus muertes fueron sacrificios rituales. Los restos de una especie de papilla a base de cereales encontrados en el estmago de algunos de los cuerpos quizs indiquen una comida ritual, mientras que su muerte pudo haberse producido por unos mtodos especiales de ejecucin con carcter de sacrificio. Adems, es muy probable que muchas de las vctimas pertenecieran a una alta clase social: sus manos estaban bien cuidadas, sin callos, y sus cadveres vestidos y aseados antes de ser depositados en la turbera.

    Se realizaron otros depsitos rituales, especialmente de objetos metlicos, en turberas y canales, por lo que es probable que esos lugares tuvieran algn significado especial para los pueblos de este periodo. Los depsitos votivos en La Tne contenan unas 150 espadas, algunas con vainas decoradas, fbulas, puntas de lanza y otros tiles y armas, tanto de bronce como de hierro. Se han recuperado depsitos similares en el ro Tmesis (Inglaterra); entre estos hallazgos destaca el escudo de Battersea (que en la actualidad se encuentra en el Museo Britnico).

    Enterramientos

    El sistema de enterramiento utilizado en la edad de hierro consisti, por lo general, en la inhumacin. Quiz los enterramientos de este periodo mejor conocidos son los de Pazirik, en las montaas Alti de Siberia, que estn fechados en torno al 400 a.C.; contienen no slo unos cadveres magnficamente conservados de personas y de caballos, sino tambin numerosos tejidos y objetos de piel. Las tumbas de Pazirik aparecen sobre el suelo como unos pequeos montculos de tierra o tmulos recubiertos con piedras. Cada uno de estos tmulos cubren una tumba en forma de pozo, de 4 o 5 m de profundidad. Dentro de los pozos haba una cmara funeraria formada por vigas de madera, sobre las cuales se apilaban troncos y piedras que rellenaban el pozo hasta alcanzar la base del montculo.

    Los cuerpos embalsamados de un hombre y de una mujer fueron depositados en el interior de una de estas cmaras funerarias (que estaba decorada con colgaduras de fieltro), dentro de un atad construido a partir de un tronco de pino ahuecado en el que se extendi una piel cortada de ciervo. El atad tambin contena una pequea alfombra de lana que envolva a los cuerpos y ropas de lino. Dentro de la cmara funeraria haba ms ropas y tejidos, objetos de piel, muebles de madera, ornamentos de oro y plata y espejos. Cada una de las tumbas albergaba entre siete y catorce enterramientos de caballos, situados en un lado de las cmaras funerarias principales. Se ha preservado alguno de los caballos as como unos accesorios extraordinarios: bridas, sillas de montar y ropaje de abrigo para caballos. Junto con los caballos haba un gran carromato de cuatro ruedas con un toldo de fieltro decorado con apliques en forma de cisnes.

    Los pueblos que enterraron a sus muertos en tumbas como las de Pazirik eran nmadas que usaban el caballo como montura, posean ovejas domesticadas y compartan muchos rasgos caractersticos con los actuales nmadas del Asia central. Desde mltiples puntos de vista, tenan mucho en comn con los escitas, quienes vivan ms al oeste, en las estepas al norte del mar Negro y quienes tambin enterraban a su elite en ricas tumbas y en su arte representaban a los animales de forma destacada. Ms importante es el hecho de que los hallazgos en estas tumbas congeladas, particularmente los tejidos, muestran que haban logrado mantener unos contactos en esta poca, con Persia y China, dadas las similitudes en los patrones de confeccin y por el uso de materias primas como la seda.

    Poblados

    Los poblados de la edad del hierro en Europa tendieron a ser ncleos fortificados. Tomaron la forma de asentamientos fortificados en colinas, de los que Maiden Castle, al sur de Inglaterra, y Heuneburg, en el sur de Alemania, son ejemplos notables; y de oppida, grandes centros urbanos amurallados de carcter tribal, con casas, talleres, almacenes y residencias para las clases dirigentes, que Julio Csar menciona en el relato de sus campaas militares.

    Uno de los poblados ms fascinantes de la edad del hierro europea, fechado hacia el 700 a.C., se localiza en Biskupin, una pennsula situada en el norte central de Polonia, donde las excavaciones arqueolgicas han sacado a la luz los restos sumergidos de un poblado fortificado con unas 100 casas dispuestas en trece hileras, con muros de ms de un metro de altura. Separando estas filas de casas haba una serie de calles pavimentadas con troncos, mientras que todo el poblado estaba rodeado por una empalizada construida con troncos de madera trabados entre s y con un relleno de tierra y piedras. Los habitantes de Biskupin (estimados entre 1.000 y 1.200 personas) eran granjeros y pastores que usaban los terrenos y pastos sobre suelo firme del sur de la pennsula. Los principales cultivos fueron el mijo, el trigo, la cebada, el centeno y frijoles. Los huesos de animales hallados en el poblado indican que los cerdos tuvieron un papel importante en la alimentacin, pero el ganado fue empleado para la obtencin de leche y de carne, as como animales de tiro. Los depsitos anegados permitieron recuperar una gama extraordinaria de objetos de madera, hueso y tela, adems de piedras pulimentadas y ornamentos e instrumentos metlicos.

    Asia

    El trabajo del hierro, como en el caso del bronce, parece haberse desarrollado independientemente en Asia oriental. El hierro se trabaj por vez primera hacia el 600 a.C. en China, fundindose en esta parte del mundo de forma muy similar a como lo fue el bronce. Las altsimas temperaturas necesarias para la fundicin a molde no se lograron obtener en ningn otro sitio hasta unos 1.000 aos ms tarde: la autntica fundicin del hierro comenz en Europa nicamente en la edad media.

    Los chinos produjeron ingentes cantidades de instrumentos y armas fundidas a molde. Los nuevos aperos agrcolas de hierro y los tiles de madera con puntas de hierro aumentaron enormemente la productividad de las tierras. La acuacin de moneda en China se inici, como en Europa, en este momento, hacia el 500 a.C. Las ciudades amuralladas y el armamento indican que la guerra era endmica, situacin reflejada muy espectacularmente por la realizacin de la Gran Muralla china y del ejrcito de terracota, formado por estatuas de tamao natural que representan soldados con sus armaduras completas y sus armas, enterrado con el primer emperador de China, Qin Shi Huangdi, tras su muerte en el 210 a.C.

    frica

    Los metales no fueron virtualmente empleados en el frica subsahariana hasta el 500 a.C. aproximadamente, cuando el hierro y el cobre empezaron a usarse en la sabana y en las zonas de bosque occidentales. Se fundi gran cantidad de hierro en el valle del Nilo. El hierro lleg al frica oriental hacia el 200 a.C., y alrededor del 200 d.C. los ancestros de los actuales bantes lo difundieron, junto con la agricultura, hacia el sur. stos vivan en comunidades sedentarias, usaban la cermica, cultivaban plantas y mantenan animales domesticados.

    El valle del Nilo y algunas zonas del frica occidental son las nicas regiones donde hay algunos testimonios del trabajo del cobre anterior a la introduccin del hierro. Es probable que el conocimiento del trabajo del hierro en el frica subsahariana procediera de las colonias fenicias de la costa del norte o del valle del Nilo, pero los artesanos locales pronto mostraron una tremenda habilidad e inventiva: por ejemplo, los hornos de ladrillos fueron usados ampliamente en Tanzania y Ruanda, al menos desde el siglo V a.C., para producir lo que tcnicamente era acero high-carbon; pero ms al este, alrededor del valle del Rift, pueblos de pastores an estaban usando nicamente tiles de piedras un centenar de aos ms tarde.

    La edad del hierro del sur de frica est dividida en la edad del hierro antigua (hacia el 200 d.C.-1000 d.C.) y la edad del hierro final (desde el 1000 d.C. hasta el siglo XIX), momento en que se desarrollaron estados ricos con sociedades estratificadas, como el Imperio shona. El poblado de la edad del hierro final conocido como Gran Zimbabwe, que tena una muralla de piedra, construida en el siglo XIII, fue la capital del Imperio shona, que se extenda desde el ro Zambeze hasta el Transvaal del norte, y su riqueza derivaba de controlar el comercio con la costa oriental.[1]



    [1]"Hierro, Edad del", Enciclopedia Microsoft Encarta 99. 1993-1998 Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.

     
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