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Los indigenas americanos

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Agregado: 12 de ABRIL de 2000 (Por ) | Palabras: 12084 | Votar! |
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Categoría: Apuntes y Monografas > Historia >
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    Los pueblos Indgenas americanos

    conjunto de pueblos aborgenes que habitaban el continente americano con anterioridad al descubrimiento de Amrica y a sus descendientes. El presente artculo se centra en los pueblos indgenas de Norteamrica, Mesoamrica y Sudamrica.

    Antiguos pobladores

    Se calcula que en el momento de los primeros contactos con los europeos el continente americano estaba habitado por ms de 90 millones de personas: unos 10 millones en el actual territorio de Estados Unidos y Canad, 30 millones en Mxico, 11 millones en Centroamrica, 445.000 en las islas del Caribe, 30 millones en la regin de la cordillera de los Andes y 9 millones en el resto de Sudamrica. Estas cifras de poblacin corresponden a estimaciones muy relativas (algunas fuentes citan magnitudes mucho menores), ya que resulta imposible dar cifras exactas. Cuando los europeos empezaron a realizar los primeros registros, la poblacin indgena ya se haba visto diezmada por las guerras, el hambre, los trabajos forzosos y las epidemias de enfermedades introducidas por los europeos.

    Primeras migraciones

    A grandes rasgos, podra decirse que los indgenas americanos probablemente descendieran de los pobladores asiticos que emigraron a travs de la lengeta de tierra del estrecho de Bering durante el periodo cuaternario, que se inici hace unos 30.000 aos.

    Segn los testimonios de las migraciones humanas, los primeros pueblos que se desplazaron hacia el continente americano, procedentes del noreste de Siberia hacia Alaska, portaban utensilios de piedra y otras herramientas tpicas de mediados y finales del periodo paleoltico de la edad de piedra. Estos pueblos probablemente vivan en grupos de unos 100 individuos, pescando y cazando animales como venados y mamuts. Eran nmadas y trasladaban su campamento unas cuantas veces al cabo del ao para aprovechar los alimentos de cada estacin. Es probable que se reunieran durante algunas semanas con otros grupos con el fin de celebrar ceremonias religiosas y realizar trueques de productos, adems de intercambiar informacin. Al parecer, los primeros asentamientos se ubicaron en Alaska y ms tarde fueron desplazndose hacia el interior del continente americano.

    Los hallazgos de las primeras migraciones son muy escasos. Los testimonios que se desprenden del estudio comparativo de las lenguas indgenas, as como del anlisis de algunos materiales genticos, sugieren la posibilidad de que estas migraciones tuvieran lugar hace unos 30.000 aos. Algunas pruebas ms directas, procedentes de yacimientos arqueolgicos, sitan esa fecha algo ms tarde. Por ejemplo, en el Yukn, en el actual Canad, se han descubierto utensilios de hueso cuya antigedad ha quedado fijada en el 22.000 a.C. mediante las tcnicas de carbono radiactivo. Los restos de hogueras descubiertas en el valle de Mxico (vase Valle de Anhuac) datan del 21.000 a.C.; se han hallado algunas lascas de herramientas de piedra cerca de ellas, lo cual determina la presencia humana en aquella poca. En una cueva de la cordillera de los Andes peruanos, cerca de Ayacucho, los arquelogos han hallado utensilios de piedra y huesos de animales triturados, cuyo origen se ha datado en el 18.000 a.C. Otra cueva de Idaho, Estados Unidos, contiene restos parecidos que datan del 12.500 a.C. En ninguno de estos yacimientos aparecen objetos o herramientas con un estilo diferenciado. El nico objeto hallado que s tiene un estilo propio apareci hacia el 11.000 a.C. y se conoce como puntas clovis, tipo de punta de jabalina de base cncava y con acanaladuras en una o dos de sus caras.

    Principales reas culturales

    Un rea cultural es, ante todo, una regin geogrfica; posee un clima, un paisaje y una poblacin biolgica caractersticas, compuesta por su fauna y flora. Las personas que habitan en la regin deben adaptarse a sus peculiaridades para satisfacer sus necesidades vitales. El continente americano podra dividirse en muchas reas culturales y esas divisiones obedeceran a criterios muy diferentes. En este artculo se consideran nueve reas para Norteamrica, una para Mesoamrica y cuatro para Sudamrica.

    Norteamrica

    Las reas culturales de Norteamrica son el Suroeste, los Bosques Orientales, el Sureste, las Grandes Llanuras, la regin Intermontaosa de California, la Meseta, la Subrtica, la Costa Noroccidental del Pacfico y la rtica.

    El Suroeste

    El rea cultural del Suroeste abarca Arizona, Nuevo Mxico, la zona meridional de Colorado y la zona septentrional limtrofe de Mxico (los estados de Sonora y Chihuahua). Los primeros habitantes de esta regin cazaban con puntas clovis a los mamuts y otros animales hacia el 9500 a.C.; sin embargo, al finalizar los periodos glaciales (c. 8000 a.C.) los mamuts desaparecieron. Los pueblos del Suroeste comenzaron a cazar bfalos (vase Bisontes) y dedicaron ms tiempo a recolectar plantas silvestres para su alimentacin. El clima fue hacindose ms clido y seco y, entre el ao 8000 y el 300 a.C., emergi una nueva forma de vida, conocida hoy como arcaica. Los pobladores arcaicos cazaban sobre todo venados y pequeos pjaros; cosechaban frutas, frutos secos y semillas de plantas silvestres, al tiempo que utilizaban planchas de piedra para moler las semillas y hacer harina. Hacia el 3000 a.C. los habitantes del Suroeste aprendieron a cultivar el maz, que ya haba sido cultivado en el valle de Mxico, aunque durante siglos constituy un componente menor de su alimentacin.

    Hacia el 300 a.C. algunos mexicanos cuya cultura estaba basada en el cultivo del maz, el frijol y la calabaza, emigraron hacia el sur de Arizona, como el pueblo hohokam, que viva en viviendas construidas con adobes formando un crculo que rodeaba una plaza central. Eran los antecesores de los actuales pimas y papagos, que conservan gran parte de su estilo de vida.

    Los pueblos del sector septentrional del rea cultural del Suroeste, tras varios siglos de comerciar con los hohokam, modificaron hacia el ao 700 d.C. su forma de vida originando la que se conoce como cultura anasazi, igual que los primitivos hombres de las rocas, cuyo nombre original era cliff-dwellers. Cultivaban tambin maz, frijol y calabaza, y vivan en poblados de piedra en forma de terrazas o en bloques de adobe construidos alrededor de plazas centrales; estos bloques presentaban paredes desnudas frente a la parte exterior del poblado, protegiendo as a sus moradores. Durante los meses ms clidos muchas familias vivan en pequeas casas en el campo. Despus de 1275, el sector septentrional padeci importantes sequas, quedando abandonados muchos campos y poblados anasazi; los que se hallaban en las mrgenes del ro Bravo o Grande del Norte, por el contrario, crecieron y expandieron sus sistemas de regado.

    En 1540 los conquistadores espaoles llegaron a los asentamientos de los descendientes de los anasazi, los indios pueblo. A partir de 1598 los espaoles los dominaron, pero en 1680 los pueblo organizaron una rebelin que les permiti recuperar su libertad hasta 1692. Desde entonces, los indios pueblo han estado, primero, bajo el dominio del gobierno espaol, despus mexicano y, por ltimo, estadounidense. Los pueblo se esforzaron por conservar su cultura: continuaron cultivando sus tierras y en algunos poblados mantuvieron de forma secreta su propio gobierno y religin. En la actualidad hay 22 poblados pueblo.

    En el siglo XV aparecieron en el Suroeste algunos cazadores que hablaban la lengua athabasca emparentada con ciertas lenguas de Alaska y el oeste de Canad, que haban emigrado en direccin sur por las Grandes Llanuras occidentales. Saquearon los poblados pueblo en busca de comida y, despus de que los espaoles fundaran los mercados de esclavos, pusieron a la venta a sus prisioneros; de los pueblo aprendieron a cultivar la tierra y de los espaoles a criar ovejas y caballos. En la actualidad, estos pueblos son el navajo y el grupo apache.

    El sector occidental del Suroeste est habitado por individuos que hablan las lenguas yuma, incluidos los solitarios havasupai, que poseen sus cultivos en el fondo del Gran Can del Colorado, y los mojave, que viven en la parte baja del ro Colorado. Los pueblos de habla yuma viven en pequeos poblados de chozas cerca de los campos pantanosos de cultivo. Otros grupos pertenecientes a esta regin cultural son los hopi de Arizona y la etnia tarahumara que habita en el estado mexicano de Chihuahua.

    Bosques Orientales

    El rea cultural de los Bosques Orientales est formada por las regiones templadas del este de Estados Unidos y Canad, desde Minnesota y Ontario hasta el ocano Atlntico por el este, y Carolina del Norte por el sur. Esta vasta regin, que en origen contaba con bosques muy tupidos, estuvo habitada en principio por cazadores, algunos de los cuales utilizaban puntas de flecha clovis. Hacia el 7000 a.C., cuando las condiciones climatolgicas se modificaron y fueron ms clidas, emergi una cultura arcaica. Los pueblos de esta rea subsistan, cada vez en mayor medida, a base de carne de venado, frutos secos y granos silvestres. Hacia el 3000 a.C. la poblacin de los Bosques Orientales alcanz culturalmente unos niveles que no se volvieron a dar hasta despus del 1200 d.C. El cultivo de la calabaza lo aprendieron de los antiguos mexicanos y en el Medio Oeste cosechaban girasoles, amarantos, arndanos y otras plantas similares. Todas ellas se cultivaban para recoger las semillas, que a excepcin de las de girasol se molan para fabricar harina. Fueron proliferando la pesca y la captura de crustceos y, en las costas de Maine, pescaban el pez espada. En el rea occidental de los Grandes Lagos se extraa cobre a cielo abierto, con el que se fabricaban cuchillos y diversos adornos, y en toda la zona de los Bosques Orientales se tallaban pequeas esculturas en piedras preciosas.

    Despus del ao 1000 a.C. el clima se fue enfriando y comenzaron a escasear los alimentos, lo que provoc una disminucin de la poblacin en la parte atlntica de la regin. En el Medio Oeste, sin embargo, los pueblos se organizaron en grandes redes comerciales y levantaron grandes tmulos abovedados para ser utilizados como centros de actividades religiosas. Estos primeros constructores de tmulos, denominados hopewell, cultivaban maz, pero dependan ms bien de los alimentos arcaicos. Hacia el 400 d.C. la cultura hopewell declin.

    En el 750 surgi la cultura del Mississippi basada en una agricultura intensiva del maz. Sus pobladores construyeron grandes ciudades con plataformas de tierra, o tmulos, que servan de sustento para los templos y las residencias de los gobernantes. En el ro Mississippi, en la actual Saint Louis, Missouri, los pueblos de esta zona construyeron la ciudad de Cahokia, que tal vez alcanzara una poblacin de 50.000 habitantes. Cahokia contaba con centenares de tmulos y su templo principal se hallaba sobre el ms grande: 30 m de altura, unos 110 m de largo y 49 m de ancho. Durante este periodo el cultivo del maz tambin adquiri gran importancia en la regin atlntica, aunque no se construy ninguna ciudad.

    La presencia de los europeos en los Bosques Orientales data al menos del 1000 d.C., cuando algunos colonizadores procedentes de Islandia intentaron asentarse en Terranova. A lo largo del siglo XVI, los pescadores y balleneros europeos utilizaron la costa de Canad. La colonizacin europea de esta regin se inici en el siglo XVII. No fue preciso vencer gran resistencia, en parte porque los indgenas de la regin haban sufrido grandes epidemias provocadas por el contacto con los europeos. Por estas fechas, las ciudades del Mississippi tambin haban desaparecido, probablemente como consecuencia de las epidemias.

    Los pueblos indgenas de los Bosques Orientales abarcan a los del pueblo iroqus, como los mohawk o wyandot; a los pueblos de lengua algonquina, como los delaware, shawnee, mohicano, ojibwa, fox, shinnecock, potawatomi e illinois, y de la familia lingstica siux, como los iowa y winnebago. Algunos pueblos de los Bosques Orientales emigraron hacia el oeste durante el siglo XIX; otros permanecen en esta regin dentro de sus pequeas comunidades.

    El Sureste

    El rea cultural del Sureste es la regin semitropical al norte del golfo de Mxico y al sur de la regin medioatlntica-Medio Oeste; se extiende desde la costa atlntica hacia el oeste hasta encontrarse con Texas. Gran parte de este territorio estuvo formado por bosques de pinos que los indgenas de la regin mantenan limpios de maleza, una forma de controlar la enorme cantidad de venados para su caza.

    El cultivo de las plantas autctonas se inici a finales del periodo arcaico, hacia el ao 3000 a.C., y en la regin viva una poblacin muy numerosa. En el 1400 a.C. se construy una ciudad, nombrada por los modernos arquelogos como Poverty Point, cerca de la actual Vicksburg, en Mississippi. Igual que las ciudades del Mississippi 2.000 aos despus, Poverty Point tena una gran plaza central y enormes tmulos de tierra que hacan las funciones de plataformas para los templos o de enterramientos cubiertos.

    El nmero de indgenas del rea del Sureste fue creciendo hasta producirse los primeros contactos con los europeos. El cultivo del maz hizo su aparicin hacia el 500 a.C. Se siguieron construyendo ms ciudades y se comerciaba activamente con artculos artesanos. El primer conquistador europeo, el espaol Hernando de Soto, cruz el Sureste con su ejrcito entre 1539 y 1542; las enfermedades que llevaron consigo los espaoles de su expedicin causaron la muerte a miles de indgenas.

    Entre los pueblos del Sureste figuraban los cherokee, los choctaw, los chickasaw, los creek y los seminola, conocidos por los primeros exploradores como las Cinco Tribus Civilizadas, ya que se parecan a las naciones europeas en cuanto a organizacin y economa, y porque incorporaron a su forma de vida algunas notables importaciones europeas (como los rboles frutales). Otro famoso pueblo del Sureste fue el natchez, cuya evolucionada cultura de construccin de tmulos fue totalmente destruida por los europeos durante el siglo XVIII.

    Las Grandes Llanuras

    Las Grandes Llanuras de Norteamrica se extienden desde el centro de Canad hasta Mxico, por el sur, y desde el Medio Oeste hasta las montaas Rocosas, por el oeste. La caza del bfalo constitua en todos los casos la principal fuente de sustento en esta rea cultural, hasta que las manadas fueron exterminadas en la dcada de 1880. La mayora de los pueblos de las Grandes Llanuras vivan como pequeos grupos nmadas que se desplazaban siguiendo a las manadas en busca de alimento y pieles. A partir del 850 d.C. se construyeron algunas ciudades a lo largo del ro Missouri y en la zona central de esta enorme meseta.

    Los hbitos de los pueblos de las Grandes Llanuras son los que hoy se conocen como tpicas costumbres indias: largos tocados de plumas, viviendas tipo tepee, pipa ceremonial, trajes de cuero y danzas con un gran sentido religioso. Durante el siglo XIX, cuando los colonos invadieron sus territorios, las costumbres de estos pueblos se hicieron clebres a travs de los peridicos, revistas y fotografas que popularizaron esta regin.

    Entre los primitivos pueblos de las Grandes Llanuras se encuentran los indios blackfoot o pies negros, cazadores de bfalos, as como los mandan e hidatsa, que se dedicaban a la agricultura en las mrgenes del ro Missouri y que eran conocidos por los comerciantes franceses como los gros ventres del Missouri. Cuando los colonos europeos se asentaron en los Bosques Orientales, muchos pueblos del Medio Oeste se trasladaron a las Grandes Llanuras, entre ellos los siux, los cheyene y los arapaj. Anteriormente, hacia 1450, ya haban comenzado a trasladarse a esta regin algunos miembros de los pueblos shoshn y comanche procedentes de los valles situados al oeste de las montaas Rocosas. A partir de 1630, estos pueblos se apropiaron de numerosos caballos de los ranchos espaoles en Nuevo Mxico para comerciar con ellos por toda la regin. As, la cultura de los pueblos de las Grandes Llanuras de aquella poca mostr algunos elementos de las reas culturales vecinas. Otros pueblos de esta regin son tambin los tonkawa y crow.

    Regin Intermontaosa de California

    Esta rea comprende los sistemas montaosos y valles de Utah, Nevada y California. Hacia el 8000 a.C. se desarroll una forma de vida arcaica: caza del venado, pesca, caza con red de aves migratorias, recoleccin de pias y semillas silvestres, que perdur sin grandes cambios hasta el 1850 d.C. Los poblados eran sencillos, formados por chozas, que durante los meses ms clidos apenas se cubran. La tecnologa agrcola era muy compleja; la cestera alcanz el grado de autntico arte. En la costa de California, las gentes pescaban y cazaban morsas, delfines y otros mamferos acuticos desde las barcazas; la riqueza de recursos foment un comercio muy reglamentado que utilizaba las conchas de mar como moneda de cambio (vase Wampum).

    Los paiute, ute y shoshones del norte y oeste son los pueblos ms conocidos de la regin de los valles conocida como Gran Cuenca; las tribus de la zona de California incluyen a los yurok en el noroeste; a los pomo, maidu, miwok, patwin y wintun en el centro, y a las tribus de misiones en el sur, cuyos nombres impuestos por los europeos proceden de las misiones espaolas que intentaban convertirlos, como por ejemplo, los diegueos, luiseos, ignacianos, gabrielinos y otros.

    La regin de la Meseta

    Esta regin comprende los bosques perennes y las montaas de Idaho, el este de Oregn y Washington, el oeste de Montana y la parte limtrofe de Canad. Al igual que en la regin Intermontaosa, en la Meseta predominaba el tipo de vida arcaico, aunque enriquecido con las subidas anuales del salmn por los ros Columbia, Snake, Fraser y sus afluentes, as como por las cosechas de camas (una planta del oeste de Estados Unidos de bulbo comestible) y otros tubrculos y races alimenticias de las praderas. La gente viva en poblados construidos con casas redondas semienterradas en el invierno y acampaban en chozas en el verano. Desecaban grandes cantidades de salmn y bulbos para alimentarse en invierno y, en la parte baja del ro Columbia, los pueblos wishram y wasco fundaron un poblado que serva de punto de encuentro, comercio y compra de alimentos desecados para los viajeros procedentes de la costa del Pacfico y las Grandes Llanuras.

    Entre los pueblos de la Meseta se encuentran los nez perc, walla walla, yakima y umatilla de la familia lingstica sahapta; los flathead, spokane y okanagon de la familia lingstica salish, y los cayuse y kutenai (sin ninguna filiacin lingstica).

    La Subrtica

    La regin Subrtica comprende la mayor parte de Canad, que se extiende por el oeste desde el ocano Atlntico hasta las montaas que bordean el ocano Pacfico, y por el sur desde la tundra hasta unos 300 km de la frontera actual de Estados Unidos. La mitad oriental de esta regin estuvo helada en su mayor parte, por lo que el suelo y el drenaje son muy pobres. La prctica de la agricultura era casi imposible por la escasez de temperaturas clidas, por lo que los pueblos de esta regin vivan de la caza del alce y el carib y de la pesca. Eran nmadas, se refugiaban en tiendas de campaa o algunas veces, en la parte occidental, en viviendas circulares semienterradas (como en la regin de la Meseta). Para trasladar sus campamentos se servan de canoas en verano y de trineos en invierno. Debido a la escasez de alimentos, la poblacin de la regin Subrtica siempre fue muy reducida.

    Los pueblos indgenas de la mitad oriental de esta regin hablaban la lengua algonquina; entre ellos se encuentran los cree, ottawa, montagnais y naskapi. En la mitad occidental se hablan las lenguas athabascas septentrionales, entre ellas la chipewyana, beaver, kutchin, ingalik, kaska y tanana. Muchos pueblos subrticos, aunque asentados en la actualidad en poblados, an continan viviendo de las pieles, la pesca y la caza.

    La Costa Noroccidental del Pacfico

    La costa oeste de Norteamrica, desde el sur de Alaska hasta el norte de California, forma el rea cultural de la Costa Noroccidental del Pacfico. Limitada al este por cordilleras, el territorio habitable es una franja de tierra entre el mar y la montaa. El mar es rico en mamferos marinos y en peces, como el salmn y el halibut; en tierra firme hay ovejas y cabras de monte, alces (vase Wapit), abundantes bayas, races y tubrculos comestibles. Estos recursos abastecan a una densa poblacin organizada en grandes poblados en los que la gente viva en casas de madera, algunas de ms de 30 metros de longitud. Cada vivienda albergaba a una amplia familia, a veces con esclavos, y era dirigida por un jefe. Durante el invierno, los habitantes escenificaban dramas religiosos e invitaban a los poblados vecinos a celebrar con ellos las fiestas ceremoniales denominadas potlatch, en las que se repartan abundantes obsequios. El comercio tena una gran importancia y se extenda hacia otros continentes como el norte de Asia, donde se adquira hierro para fabricar cuchillos. Las culturas de la Costa Noroccidental del Pacfico son tambin clebres por sus magnficas tallas en madera y ttems.

    Esta cultura se desarroll despus del 3000 a.C., cuando se estabilizaron los niveles marinos y se regularizaron las migraciones del salmn y algunos mamferos de mar. El esquema bsico de su vida apenas cambi y a lo largo de los siglos la artesana en madera fue adquiriendo un alto grado de perfeccin. Algunos grupos indgenas de la Costa Noroccidental del Pacfico son los tlingit, tsimshian, haida, kwakiutl, nootka y chinook.

    La rtica

    El rea cultural rtica discurre junto a las costas de Alaska y del norte de Canad. Dado que los inviernos son prolongados y oscuros, resulta imposible cualquier tipo de agricultura; las gentes viven de la pesca y la caza de focas, caribs y ballenas. Las viviendas tradicionales en verano eran las tiendas. Las casas invernales eran redondas, con estructuras muy aislantes de pieles y tepees; en el centro de Canad, las viviendas de invierno se solan construir con bloques de hielo. La poblacin era escasa debido a los escasos recursos.

    El rtico no estuvo habitado hasta el 2000 a.C. aproximadamente, despus de que los glaciares se hubieran derretido totalmente en la regin. En Alaska, los inuit y los yuit desarrollaron una ingeniosa tecnologa para afrontar la dureza del clima y la escasez de recursos. Hacia el 1000 d.C. varios grupos de inuit de Alaska emigraron a travs de Canad hacia Groenlandia; bautizada como la cultura thule, parece ser que absorbieron a un pueblo anterior en el este de Canad y en Groenlandia (la cultura dorset). Estos pueblos reciben ahora el nombre de inuit de Groenlandia. Debido a esta migracin, las culturas y lenguas inuit tradicionales presentan grandes analogas desde Alaska hasta Groenlandia. Los yuit viven en el suroeste de Alaska y en el extremo oriental de Siberia, y estn emparentados con los inuit en cuanto a cultura y antepasados, pero su lengua es algo diferente. Parientes remotos de los inuit y los yuit son los aleutianos, que desde 6000 a.C. estn asentados en su patria en las islas Aleutianas, dedicados a la pesca y caza de mamferos marinos.

    Mesoamrica

    Las civilizaciones se desarrollaron en Mxico y en la parte superior de Centroamrica a partir del 1400 a.C. Estas civilizaciones surgieron de un estilo de vida arcaico cazador-recolector que hacia el 7000 a.C. inclua el cultivo de pequeas cantidades de frijol, calabaza y maz. Hacia el 2000 a.C. los antiguos mexicanos dependan totalmente de las plantaciones de estos cultivos, adems de amaranto, aguacate y otras frutas, as como del chile (aj). Las ciudades fueron creciendo y hacia el 1400 a.C. la civilizacin olmeca posea una capital con palacios, templos y monumentos construidos sobre una enorme plataforma de unos 50 m de altura y cerca de 1,6 km de longitud. Los olmecas vivan en la selva de la costa del golfo de Mxico; sus rutas comerciales se extendieron hasta Monte Albn en el oeste de la Repblica Mexicana (en el actual estado de Oaxaca) y el valle de Mxico. A medida que fue disminuyendo el poder de los olmecas (hacia el 400 a.C.), fueron en aumento los asentamientos en las montaas del interior y, poco antes del comienzo de la era cristiana, la primera ciudad del Mxico precolombino haba alcanzado dimensiones urbanas en Teotihuacn en el valle de Mxico. Desde el 450 hasta el 600 Teotihuacn domin el Altiplano, comerciando con Monte Albn y con los reinos mayas que haban surgido en el suroeste de Mxico, y conquistando a pueblos rivales por el sur incluso en el valle de Guatemala. Teotihuacn ocupaba unos 21 km2 con bloques de viviendas de varios pisos, mercados, multitud de pequeos talleres, templos sobre plataformas y palacios cubiertos de murales.

    La cultura maya tambin se distingui por desarrollar, caso nico entre los pueblos indgenas americanos, una lengua escrita basada en glifos.

    Hacia el 700 d.C. Teotihuacn sufri una serie de ataques que le arrebataron su supremaca. Ms adelante, en ese mismo siglo, muchas ciudades mayas quedaron abandonadas, tal vez arruinadas al tocar a su fin el comercio con Teotihuacn. Otras ciudades mayas, sobre todo en el norte de Yucatn, no corrieron la misma suerte. Hacia el ao 1000, una nueva potencia del Mxico central los toltecas comenzaron a formar un imperio alrededor del ya existente en el valle de Mxico y penetraron en el territorio maya de Chichn Itz. Este imperio se derrumb en 1168. Hacia el 1433, el valle de Mxico haba recuperado el dominio sobre la mayor parte de Mxico como resultado de una alianza de tres reinos vecinos. Esta alianza garantizaba una patria a partir de la cual el rey Moctezuma I de los aztecas inici sus conquistas territoriales durante el siglo XV. El imperio floreci hasta 1519, ao en el que el conquistador espaol Hernn Corts arrib a la costa oriental de Mxico y avanz junto a sus aliados mexicanos, los tlaxcaltecas, enemigos de los aztecas, en direccin a la capital azteca, Tenochtitln. Las luchas internas y las epidemias vinieron a debilitar a los mexicanos, circunstancias que hicieron posible que Corts triunfara en su conquista.

    En el momento de las primeras conquistas espaolas, los pueblos indgenas de Mxico formaban parte de los dominios del Imperio azteca, de los reinos y seoros mixtecos en el actual estado de Puebla y de los tarascanos en el estado de Michoacn, as como de los zapotecas en Oaxaca, los tlaxcaltecas de Tlaxcala, los otomes en Hidalgo, los totonacas en Veracruz, los supervivientes del estado maya de Mayapn en Yucatn y grupos menores de filiacin mayense en el sur, adems de otros grupos independientes en las regiones fronterizas, como los yaquis, huicholes y tarahumaras en el norte de Mxico. Tras la conquista espaola que tard ms de dos siglos en abarcar a todo Mxico la mayora de los grupos indgenas se vio obligada a sobrevivir como campesinos gobernados por la clase alta hispano-mexicana.

    El rea cultural de Mesoamrica Mxico, Guatemala, El Salvador, la parte occidental de Honduras y de Nicaragua destacaba por su carcter agrcola, abasteciendo a los mercados de las grandes ciudades en las que los comerciantes traficaban con utensilios, vestidos y artculos de lujo importados a travs de las lejanas rutas terrestres y martimas. En las ciudades vivan los artesanos y los trabajadores, los mercaderes, la clase opulenta, as como los sacerdotes y eruditos que registraban las obras literarias, histricas y cientficas en textos jeroglficos (la astronoma estaba especialmente desarrollada, vase Astronoma maya). Las ciudades se decoraban con esculturas y vistosas pinturas, que representaban los smbolos mesoamericanos del poder y el saber: el guila, el jaguar y la serpiente.

    Sudamrica

    Las reas culturales de Sudamrica abarcan desde la parte inferior de Centroamrica el este de Honduras, Nicaragua y Costa Rica hasta el extremo meridional de Amrica del Sur. Cabe distinguir cuatro reas principales: 1) la parte norte de Sudamrica y el Caribe; 2) los Andes centrales y meridionales y la costa adyacente del Pacfico; 3) la selva tropical del este de Sudamrica, y 4) la Sudamrica meridional, un rea que alberga slo a pueblos nmadas de cazadores-recolectores.

    La parte norte de Sudamrica y el Caribe

    El rea cultural de la parte norte de Sudamrica y el Caribe incluye tierras bajas de selva, sabanas cubiertas de hierba, la parte septentrional de la cordillera de los Andes, algunos territorios ridos del oeste de Ecuador y las islas del Caribe. Debido a su ubicacin geogrfica, la regin podra prestarse a servir de vnculo entre las grandes civilizaciones de Mxico y Per, pero por la dificultad que entraan los desplazamientos por tierra a travs de la selva y las montaas de la parte baja de Centroamrica, los contactos precolombinos entre Per y Mxico se desarrollaron sobre todo por mar, desde el golfo de Guayaquil en Ecuador hasta los puertos occidentales de Mxico. Los pueblos indgenas de la parte norte de Sudamrica y el Caribe vivan en pequeos estados independientes. Aunque comerciaban directamente con Mxico y Per a travs de Ecuador, estos grandes imperios nunca entraron en contacto con ellos.

    Los hallazgos de puntas de flecha tipo clovis indican la presencia de cazadores en la zona ya en el 9000 a.C.; otros testimonios sugieren que en la zona septentrional ya existan habitantes hacia el 18.000 a.C. El estilo arcaico de vida se prolong desde los tiempos de la desaparicin de los mastodontes y los mamuts, en el periodo Clovis, hasta el 3000 a.C. aproximadamente. En esta poca, los moradores de los poblados desarrollaron el cultivo del maz en Ecuador y de la mandioca en Venezuela, adems de que prosper la alfarera. Con fecha posterior fueron colonizadas por primera vez las islas del Caribe. Hacia el 500 a.C., en las ciudades de algunas reas del norte de Sudamrica aparecieron estilos locales especficos de escultura y metalistera. El crecimiento de la poblacin y el progreso tecnolgico prosiguieron hasta que los espaoles conquistaron esta regin; por entonces, los reinos Chibcha de Colombia ya eran clebres por su exquisita artesana en oro. En el entorno del mar Caribe, los pequeos grupos como los misquito de Nicaragua, los cuna de Panam y los arawak y caribe de las islas se dedicaban a la agricultura y la pesca en las proximidades de sus poblados; los caribes tambin vivan a lo largo de la costa de Venezuela. Estos pueblos practicaban un estilo de vida ms sencillo que el de los pueblos de los estados septentrionales andinos.

    Andes centrales y meridionales

    La cordillera de los Andes, que se extiende por toda la mitad occidental de Sudamrica, junto con los angostos valles costeros entre las montaas y el ocano Pacfico, constituyeron el territorio de una de las grandes civilizaciones del continente.

    En tiempos recientes, las excavaciones del yacimiento del Monte Verde en el sur de Chile han proporcionado pruebas irrefutables de la existencia humana ya por el 13.000 a.C. Algunas excavaciones algo ms al norte, en Per, revelan que hacia el 700 a.C. se cultivaban frijol y aj. Algunos siglos ms tarde se produjo la domesticacin de las llamas. A veces se criaban cobayas o cuis como alimento comestible; el algodn, la papa, el man y otros alimentos se fueron incorporando a la agricultura peruana, y hacia el 2000 a.C. se introdujo el maz procedente de los Andes septentrionales. Los pueblos de la costa del Pacfico, Chile, Per y Ecuador, tambin supieron aprovechar la riqueza marina, con su abundancia de especies, as como las aves acuticas, las morsas, los delfines y los crustceos.

    Despus del ao 2000 a.C. los pueblos asentados en los diferentes valles costeros del Per central se aliaron para construir grandes templos de piedra y adobe sobre enormes plataformas. Despus del 900 a.C. estos templos se destinaron a una nueva religin, centrada en la ciudad de Chavn de Huantar. Esta religin tena como smbolos el guila, el jaguar, la serpiente (probablemente una anaconda) y el caimn, que simbolizaba el agua y la fertilidad de las plantas. Estos smbolos son en cierta forma anlogos a los de las religiones de Mxico, pero no se conoce ningn vnculo concreto entre ambas culturas. Despus del 300 a.C. comenz a declinar la influencia de Chavn, o posiblemente su dominio poltico. Surgi as la cultura moche o mochica en la costa septentrional de Per y la nazca en la costa sur. Ambas dieron lugar a la construccin de grandes proyectos de regado, ciudades y templos, desarrollndose un comercio intenso que inclua la exportacin de cermica fina. Los moche representaron su vida cotidiana y sus mitos en pinturas y en esculturas cermicas; se retrataban como feroces guerreros y tambin fabricaron esculturas de cermica modelada que representaban viviendas con familias, plantas cultivadas, pescadores e incluso parejas de amantes. Tambin eran diestros trabajadores del metal.

    Hacia el 600 d.C. las culturas moche y nazca desaparecieron y surgieron dos nuevos estados poderosos en Per: Huari en las montaas centrales y Tiahuanaco en las montaas meridionales del lago Titicaca. Tiahuanaco fue un gran centro religioso que hizo resurgir los smbolos de Chavn, pero ambos estados duraron pocos siglos. A partir del siglo XI volvieron a adquirir importancia los estados costeros, especialmente Chim en el norte, con su amplia y esplendorosa ciudad capital Chanchn, construida de adobe y piedra. Todo Per lleg a estar dominado por un estado que naci en las montaas centrales en Cuzco; era el estado quechua, pueblo que pas a ser el componente ms poderoso del Imperio inca. El emperador inca de aquella poca, Pachacutec Inca Yupanqui, inici la expansin de su Imperio en el siglo XV; hacia 1525, los incas dominaban desde Ecuador hasta Chile y Argentina. Entre 1525 y 1532 se desencaden una guerra civil en su seno y a su trmino desembarc en Per el conquistador espaol Francisco Pizarro, que apenas tuvo dificultades para conquistar al devastado Imperio inca.

    Durante este periodo, las partes central y meridional de los Andes estaban habitadas por campesinos que cultivaban diversas plantas. Los productos locales, transportados en caravanas de llamas, se exportaban y se intercambiaban hacia la costa, las montaas y la selva tropical oriental. Los reinos de esta regin estaban gobernados por administradores auxiliados por soldados y sacerdotes. Los peruanos carecan de lenguaje escrito, pero utilizaban el baco para sus clculos aritmticos, y llevaban un registro numrico de carcter administrativo con ayuda de unos collares anudados, parecidos a los bacos, denominados quipus.

    La selva tropical

    Se cree que los territorios bajos de la selva en el este de Sudamrica fueron colonizados despus del ao 3000 a.C., ya que los arquelogos no han encontrado rastros de pueblos anteriores. La poblacin siempre fue relativamente escasa, concentrada en las orillas de los ros, de donde obtenan sus alimentos y plantaban diversos cultivos, incluidas algunas plantas alucingenas para celebrar sus ceremonias religiosas, que adems exportaban hacia el Per. Aunque cazaban animales como los tapires y los monos, la selva protega a muy pocas especies. No haba grandes ciudades y la gente viva en poblados de chozas. Apenas llevaban vestimenta, debido al calor hmedo, pero tejan telas de algodn y se adornaban con pinturas corporales. Entre la multitud de pequeos grupos del rea cultural de la selva tropical se encuentran los makiritares, yanomami, boror, botocudo, tapuya, mundurucu, tupinamba, shipibo y cayap. En la parte septentrional de la selva tropical habitan algunos grupos de lengua arawaka y caribe. Aunque los grupos de la selva tropical hoy conservan gran parte de su tradicional forma de vida, padecen enfermedades importadas por los europeos, as como la destruccin de su territorio por parte de los granjeros, madereros, mineros y empresas de explotacin agrcola.

    Sudamrica meridional

    En Uruguay, Argentina y Chile, los pueblos agrcolas como los mapuche del grupo araucano de Chile, an viven en poblados y cultivan maz, papas o patatas y cereales. Aunque en tiempos criaban llamas, tras la invasin espaola empezaron a domesticar otro tipo de animales como vacas, ovejas, cerdos y gallinas, adems de utilizar los caballos para pastorear y para la guerra. Ms al sur, en la Pampa, no resultaba posible practicar la agricultura, por lo que los habitantes de esta regin vivan de la caza del guanaco y and y, en las costas, de la pesca y la recoleccin de crustceos. En el archipilago de Tierra del Fuego se han descubierto utensilios para la caza y recoleccin que se remontan al 7000 a.C. En la Patagonia, la caza sufri una gran transformacin cuando apareci el caballo trado por los espaoles a mediados del siglo XVI. Los tehuelches cazaban guanacos a caballo y, al igual que los pueblos de las Grandes Llanuras de Norteamrica, una vez que dispusieron de caballos para el transporte, construyeron viviendas mayores y les surgi la necesidad de abastecerse de otros artculos. Ms al sur todava, cerca del estrecho de Magallanes, los grupos ona y alacalufe carecan de la caza existente en el norte; sobrevivan a base de pescado y crustceos, pero tambin cazaban focas y morsas. Como pueblos nmadas, vivan en pequeas viviendas cnicas cubiertas con pieles de guanaco. A pesar del clima fro y brumoso, iban casi desnudos. Parece ser que la vida en Tierra del Fuego apenas sufri alteracin a lo largo de 9.000 aos, ya que su clima no permita ni la agricultura ni el pastoreo. Los pueblos indgenas de esta regin padecieron tambin graves enfermedades llevadas por los europeos y en la actualidad quedan muy pocos supervivientes.

    Formas de vida

    Entre las formas tradicionales de vida de los grupos indgenas americanos hay que destacar su organizacin social y poltica, sus actividades econmicas, as como sus religiones, lenguas y arte.

    Organizacin social y poltica

    La organizacin social de los diferentes grupos indgenas se basa en la familia. Algunas sociedades indgenas conceden gran importancia a la cooperacin econmica entre marido y mujer, y otras a la que se origina entre hermanos y hermanas.

    Las sociedades ms pequeas se dieron histricamente en las regiones en las que escaseaban los alimentos. Valgan como ejemplo los cree y los pueblos de habla athabasca de la regin Subrtica de Canad, los paiute del desierto de Nevada y los ona de Tierra del Fuego. Desde el momento en que se practic la agricultura, las comunidades aumentaron en nmero hasta llegar a estar formadas por miles de individuos. En Norteamrica y en la regin de la selva tropical los diversos grupos indgenas vivan en poblados y formaban una alianza ms o menos organizada con las comunidades vecinas. Cada una de las comunidades y la propia alianza estaban gobernadas por consejos, formados a su vez por representantes de cada una de las familias, y el consejo de la alianza estaba constituido por los representantes de cada comunidad. El consejo elega a un hombre o a una mujer (especialmente en el sureste de Norteamrica y en la selva tropical de Sudamrica) que actuaba como jefe, es decir, presida el consejo y actuaba como portavoz principal a la hora de negociar con otros pueblos. En muchas regiones las familias de los poblados se agrupaban en clanes, denominados ayllus en Per. stos solan disponer de recursos como terrenos agrcolas y pozos de pesca que asignaban, segn las necesidades, a las familias.

    En Mxico y Per, los reinos que haban contado con cientos de miles de sbditos quedaron estratificados en clases y se fundaron imperios de millones de personas. Los ciudadanos admitan la religin oficial, aunque a veces se permita que las prcticas religiosas locales coexistieran con la religin oficial, mientras que los prisioneros de guerra y los deudores se convertan en esclavos. El Imperio inca de Per estaba frreamente organizado y controlado, trasladando a las personas e incluso a los pueblos por todo su territorio segn las necesidades del Imperio. En Mxico, por el contrario, a los grupos locales de tipo clan se les sola conceder un poder limitado.

    Alimentacin

    Al menos desde el 2000 a.C., la mayor parte de la poblacin ha vivido de la agricultura. El maiz era el cereal ms comn, pero tambin gozaban de popularidad otras plantas: la papa o patata, cacahuate o man, chile o aj, tomate, algodn, cacao, aguacate y otros muchos cultivos, que fueron cosechados por los americanos.

    El ganado tena una importancia menor para los americanos que para los pueblos de otros continentes. En las culturas meridionales las protenas se obtenan de las plantas, en concreto del frijol, mientras que a lo ancho de todo el continente americano se ingeran ms protenas procedentes del pescado y la caza, especialmente del venado. Las tcnicas de preparacin de los alimentos variaban segn el tipo de comida y el rea cultural. Siempre han jugado un papel preeminente las tcnicas de desecado de alimentos, incluida la carne.

    Vestimenta y adornos

    Los indgenas americanos no concedan demasiada importancia a la vestimenta, pero s a los adornos. Los pueblos de climas clidos, por ejemplo, apenas cubran sus cuerpos, excepto en las celebraciones; en tales ocasiones se adornaban con flores, se pintaban el cuerpo y usaban extraordinarios tocados o penachos de plumas (vase Arte plumario). En los pueblos mesoamericanos y en Per, los hombres llevaban un taparrabos y una manta anudada al hombro, y las mujeres vestan una falda y una blusa ligera; estos vestidos eran de algodn o, en el caso de Per, de fina lana de vicua. Los pueblos cazadores de Norteamrica confeccionaban prendas con pieles curtidas de ciervo, alce o carib; solan tener forma de tnica, ms largas las de las mujeres que las de los hombres, con mangas y perneras desmontables. En el rtico, los inuit y los aleutianos vestan abrigos, pantalones y botas de carib o, si era preciso, de piel impermeable de algn mamfero martimo.

    Vivienda y construccin

    Las viviendas de algunos pueblos indgenas podran parecer sencillas, pero eran bastante complejas. Los igles de los inuit, construidos con hielo en invierno o con pieles o tepees en verano, estaban dispuestos sobre un armazn de madera o barbas de ballena de forma abovedada, con una entrada semihundida para mantener el calor del interior y permitir su ventilacin; el chikee de los seminola, climatizado de forma natural, se compona de una techumbre que cubra una plataforma abierta. El tepee de los pueblos de las Grandes Llanuras proporcionaba una vivienda eficaz para aquellos individuos que deban trasladar sus campamentos para poder cazar, ya que resultaban fciles de transportar y de levantar.

    Los pueblos de climas fros que disponan de madera abundante, como los indgenas de Tierra del Fuego y los grupos de la regin Subrtica, utilizaban cortavientos para mantener grandes fogatas. Otros pueblos pasaban las pocas de fro en construcciones abovedadas casi hundidas en la tierra para aislarse de las bajas temperaturas.

    Los pueblos de Mesoamrica y los Andes construan edificios de piedra y argamasa (cemento, cal y arena), as como de madera y adobe. Los edificios pblicos y las viviendas de las clases ms altas se erigan sobre plataformas elevadas y solan tener un gran nmero de habitaciones dispuestas en torno a los atrios y patios interiores. Vase Arte y arquitectura de Teotihuacn: Arquitectura; Arte y arquitectura mayas: Arquitectura.

    Comercio y transporte

    El comercio constitua una actividad econmica trascendental en todos los grupos indgenas del continente. El antiguo Imperio azteca de Mxico basaba su economa en la fabricacin y exportacin de diversos productos, como hojas de obsidiana, un cristal volcnico natural con el que se confeccionaban los mejores cuchillos de la poca. Varios siglos ms tarde, los aztecas organizaron sus conquistas enviando a los mercaderes a los dems reinos para que fomentaran el comercio, actuaran como espas y colaboraran en la conquista de aqullos cuyos gobernantes se rehusaran a mantener relaciones comerciales.

    En el Imperio inca se construyeron magnficas carreteras en agrestes terrenos montaosos a fin de transportar grandes cantidades de productos locales con pobladas caravanas de llamas y vicuas. El comercio tambin se practicaba por va martima a lo largo de toda Sudamrica y por Mxico y el Caribe. Gran parte del comercio martimo se efectuaba en grandes balsas de vela o, en el caso del Caribe, en canoas construidas con enormes troncos. Las grandes civilizaciones de Mesoamrica y los Andes intercambiaban productos alimenticios, textiles, cuchillos y cermica, adems de artculos de lujo como joyas, vistosas plumas de pjaros tropicales y chocolate. Tambin se comerciaba con plantas, tanto medicinales como alucingenas. Los artculos se compraban y vendan en grandes mercados al aire libre situados en las plazas o zcalos principales de los pueblos y ciudades.

    En otros reinos, el comercio se practicaba gracias a los grupos nmadas que eran recibidos en cada poblado por el jefe local, que supervisaba las transacciones que realizaba su pueblo. En muchas zonas se utilizaban las conchas de mar, las cuentas o las piedras preciosas como instrumento de trueque. En casi todas partes gozaban de gran consideracin comercial las pieles y las plumas de vivos colores. En el oeste de Norteamrica, el salmn desecado, el aceite de pescado y las cestas tejidas con fibras vegetales constituan elementos importantes de intercambio, mientras que en el este se comerciaba con pieles curtidas de venado, cobre, perlas y conchas de mar.

    Actividades recreativas

    Los juegos y dems actividades de recreo de los indgenas americanos eran similares a los de otras civilizaciones. Los nios jugaban con figurillas de barro y juguetes en miniatura, imitando las actividades de los adultos. Los jvenes y los adultos practicaban juego de pelota o tlachtli, con una pelota de caucho o hule en Mesoamrica y el norte de Sudamrica, de cuero o fibra en otros lugares. El tlachtli se jugaba en una cancha rectangular, y su finalidad consista en hacer pasar una pelota dura a travs de un aro de piedra colgado en alto. Otros juegos mesoamericanos eran el patolli, una especie de parchis y dados a la vez; el volador, que reproduca el movimiento de los astros, y el melagoaste, especie de sube y baja; todos ellos tenan carcter ritual y mitolgico. La vilorta (juego con una pelota de madera) era muy popular en toda la regin oriental de Norteamrica y ms tarde fue adoptada por los colonizadores europeos. Las competiciones carreras a pie, lucha, tiro con arco y, tras la llegada de los espaoles, las carreras de caballos estaban por lo general a la orden del da.

    Religin y folclore

    Las creencias y prcticas religiosas de los indgenas americanos eran muy variadas. Los pueblos mexicanos y andinos, los del suroeste, sureste y algunos grupos de la costa del Pacfico de Norteamrica disponan de jefes religiosos que ocupaban todo su tiempo en las tareas propias de su cargo, as como de templos o edificios dedicados a la adoracin de sus respectivos dioses. Los pueblos de otras regiones tenan sacerdotes que desempeaban esta actividad durante parte de su tiempo y por lo general carecan de templos permanentes. Los sacerdotes de medio tiempo y los chamanes o curanderos aprendan a dirigir las ceremonias ayudando a los ms ancianos; en las culturas ms importantes, los sacerdotes reciban su formacin en escuelas anexas a los templos.

    La mayora de los grupos indgenas crea en una fuerza espiritual como origen de toda la vida. En muchas reas del continente americano, la fuerza divina se plasmaba de diversas formas: como luz y fuerza de vida, centrada en el Sol; como fertilidad y poder, ubicada en la Tierra; como sabidura y poder de los dirigentes terrenales, reflejada en ciertas criaturas como el jaguar, el oso o las serpientes. En la mayor parte de Amrica, los devotos religiosos potenciaban sus facultades de percepcin de la divinidad utilizando a veces plantas alucingenas, como el peyote, o en ocasiones ayunando y entonando canciones hasta alcanzar visiones espirituales.

    Los indgenas americanos crean que el alma de los difuntos viajaba a otra parte del Universo, donde disfrutaba de una existencia placentera mientras que desarrollaba las actividades cotidianas. El alma de las personas desdichadas o perversas vagaba por los alrededores de sus antiguas viviendas, provocando desgracias. Muchos pueblos indgenas celebraban una ceremonia conmemorativa anual en recuerdo de sus parientes difuntos; en Latinoamrica esta celebracin se fusion ms tarde con la festividad cristiana del Da de los Difuntos. Vase Mitologa azteca; Mitologa maya; Mitologa inca.

    Actividades guerreras

    Al margen de la exagerada afirmacin europea acerca de la extremada belicosidad de los indgenas americanos, es cierto que antes de la invasin europea ya se haban producido numerosas guerras entre los diferentes pueblos. La mayora de los indgenas peleaban en pequeos grupos, cifrando su victoria en el efecto sorpresa. Las grandes civilizaciones de Mxico y Per a veces practicaban el ataque por sorpresa, pero sus ejrcitos tambin luchaban en formacin disciplinada. Los aztecas libraron autnticas batallas, denominadas guerras de las flores, con los pueblos vecinos; su objetivo consista en buscar prisioneros para despus sacrificarlos a sus dioses (los aztecas crean que el Sol se apagaba si no se le alimentaba con sangre humana). Otros pueblos indgenas realizaban incursiones para capturar prisioneros que utilizaban como esclavos. Algunas batallas fueron producto de la venganza. Al parecer, la causa ms frecuente de enfrentamiento era la defensa o conquista de territorios.

    Antes de la colonizacin espaola, la guerra se desarrollaba a pie o desde las canoas. Tanto en las grandes civilizaciones de Mxico y Per, como en otras sociedades indgenas menores, se practicaba el combate cuerpo a cuerpo con mazas, hachas y espadas, as como el combate a media distancia con jabalinas y flechas arrojadas con arcos (llamados en nhuatl, atlatls). El arco y las flechas se utilizaban en los ataques, y los dardos de fuego se lanzaban contra los poblados de chozas. Cuando los espaoles introdujeron el caballo, los indgenas desarrollaron la tcnica del ataque a caballo.

    Lenguas

    En la actualidad, en el continente americano se hablan unas mil diferentes lenguas indgenas, y varios centenares ms han desaparecido desde la conquista. Los habitantes de algunas regiones no slo hablaban su lengua nativa sino tambin las de los grupos con quienes mantenan contacto habitual. En diferentes instancias, una misma lengua serva de idioma comn para toda una regin multilinge; por ejemplo, el tucano (rea del Amazonas occidental) y el quechua (regin andina). Algunas regiones posean un idioma comercial, lengua simplificada o mezcla de varias de ellas, til para los comerciantes con una lengua indgena distinta; entre ellas se cuentan la chinook (costa del Pacfico, Norteamrica), el mobilio (Norteamrica, Sureste) y la lingua geral (Brasil). Los lingistas han agrupado a un gran nmero de lenguas aborgenes en unas 180 familias, pero otras muchas carecen de filiacin conocida; los eruditos difieren a la hora de establecer unas relaciones ms amplias entre las familias. Las caractersticas gramaticales, los sistemas fonticos y la formacin de las palabras varan mucho de una familia a otra, pero dentro de una misma regin una familia puede ejercer una gran influencia sobre otra. Vase Lenguas aborgenes (Estados Unidos y Canad); Lenguas aborgenes de Hispanoamrica.

    Artesana y arte

    Casi todas las tcnicas artsticas conocidas en Europa, Asia y frica durante el siglo XVI, resultaban familiares para los indgenas americanos antes de la llegada de los europeos, aunque no siempre se aplicaran de la misma forma. Por ejemplo, aun cuando las naciones andinas contaran con excelentes artesanos del metal, fabricaban muy pocos utensilios metlicos (la gente sola utilizar herramientas de piedra); sin embargo, toda su maestra la aplicaban en la creacin de magnficos adornos. Fruto de todo ello fueron el excelente arte y arquitectura precolombinas.

    Trabajo en piedra

    El arte ms antiguo conocido por los arquelogos es el trabajo de slex o lascas de piedra. Entre el 9000 y el 6000 a.C. se fabricaron con gran destreza puntas de piedra para flechas y dardos. Mientras que el trabajo en slex desapareca lentamente en algunas reas culturales, en Mesoamrica el arte de tallar el slice (vase Cuarzo) y sobre todo la obsidiana continuaba gozando de alta consideracin. A finales del periodo arcaico, despus del 300 a.C., la tcnica del horadado y pulimentado (en vez de la talla) alcanz el nivel de arte. Entre el 1500 y el 400 a.C., los olmecas fabricaron en Mesoamrica pequeos adornos de piedras semipreciosas, as como delicadas esculturas naturalistas en piedra de tamao natural. Vase Arte olmeca.

    En cuanto a la arquitectura, las culturas andinas prehispnicas desarrollaron al mximo la construccin en piedra, acoplando los bloques de piedra pulimentados con tanta precisin, que se haca innecesario el uso de argamasa en muros que despus se han mantenido en pie ms de mil aos (vase Arte inca). Los pueblos mesoamericanos tambin construan con piedra, pero por lo general recubran los edificios con yeso o escayola y los adornaban con murales. Vase Arte azteca.

    Cermica

    La cermica ms antigua del continente data del ao 3500 a.C. aproximadamente. Hacia el 2000 a.C. ya haban aflorado varios estilos conocidos de cermica y en los objetos de los siglos posteriores se pueden diferenciar las piezas de cocinar a diario de la vajilla de comer. Entre los estilos ms excepcionales destacan las vasijas mayas decoradas con escenas de la realeza y la mitologa.

    Vase Arte y arquitectura mayas: Cermica y ltica.

    Cestera

    Desde su nacimiento como arte del periodo arcaico en Amrica (hacia el 8000 a.C. o incluso antes), la labor de cestera no ha cesado de evolucionar alcanzando niveles muy altos de artesana. En casi todo el continente se conocan diferentes tcnicas para confeccionar cestos y canastos, entre las que destacan el tejido, trenzado y enrollado de fibras vegetales; las tcnicas de decoracin incluan el bordado y la aplicacin de plumas vistosas, conchas de mar y abalorios.

    Tejidos

    En toda Amrica se practicaba algn tipo de tejido, pero esta artesana alcanz su mximo desarrollo en las culturas andinas. En la antigua Sudamrica parece ser que en un principio se utilizaba el trenzado, que tanto en Norteamrica como en Sudamrica serva para confeccionar bolsas, cinturones y otros artculos. Casi tan difundido como el trenzado se hallaba el uso del telar de correa y el de cintura. En este tipo de telar, un artesano experto poda fabricar tejidos de enorme finura, aunque algo estrechos. Los telares de torzal hicieron su aparicin en el Per hacia el ao 2000 a.C., permitiendo confeccionar telas ms anchas. Los tejedores peruanos fabricaron con algodn y con lana de llama y vicua algunos de los tejidos ms finos, desde gasas ligeras hasta brocados por ambas caras. Vase Tejidos latinoamericanos.

    Metalistera

    En la parte alta del Medio Oeste de Norteamrica, durante el periodo arcaico tardo (c. 2000 a.C.) se bata el cobre para confeccionar cuchillos, punzones y otros utensilios y adornos (vase Metalistera). Sin embargo, el uso del cobre en esta regin no constitua una autntica metalurgia, ya que el metal que se bata proceda de yacimientos puros en vez de su fundicin.

    La metalurgia ms antigua de Amrica proviene de Per y se remonta hacia el 900 a.C.; dicha tcnica se difundi por Mesoamrica, probablemente procedente del sur del continente a partir del ao 900 d.C. A lo largo de los siglos intermedios fueron emergiendo diferentes tcnicas, entre ellas la aleacin, el dorado, la fundicin, el moldeo a la cera perdida, la soldadura y el trabajo de filigrana. Nunca lleg a fundirse el hierro, y se empez a utilizar el bronce poco despus del ao 1000 d.C. El trabajo al que se dedicaba mayor atencin era a los metales preciosos: el oro y la plata.

    Artesana en otros materiales

    Entre los pueblos cazadores, las pieles se utilizaron en gran medida para confeccionar vestidos, viviendas, escudos y recipientes. La talla en madera era una actividad muy difundida entre algunos grupos indgenas. Los pueblos de la costa del Pacfico en Norteamrica desarrollaron un estilo diferenciado de talla en madera, que variaba de una tribu a otra; los ejemplos ms conocidos de dicho estilo son los ttems, troncos largos tallados y decorados con representaciones de los antepasados ms notables de un clan y de figuras mitolgicas.

    Algunos pueblos del suroeste de Norteamrica esparcan polen, carbn pulverizado y arenisca sobre un fondo de tierra, as como otras sustancias pulverizadas y coloreadas, con el objeto de crear dibujos simblicos para utilizar en los ritos de curacin y que a continuacin destruan.

    Msica y baile

    En Norteamrica se han podido establecer seis estilos o regiones musicales perfectamente diferenciadas: 1) el inuit y costa del Pacfico; 2) el de California y la vecina Arizona; 3) el de la Gran Cuenca; 4) el athabasco; 5) el de las Grandes Llanuras y el grupo pueblo, y 6) el de los Bosques Orientales. La msica del norte de Mxico tiene bastante en comn con la de Arizona occidental; ms hacia el sur, sin embargo, en las regiones mesoamericanas y andinas, hubo culturas musicales muy avanzadas. Apenas se conserva informacin acerca de la msica de estas civilizaciones, y lo poco que queda de los estilos originales sobrevivi a la conquista espaola sobre todo en forma de fusin muy compleja y dispar de los elementos indgenas y espaoles. En las dems regiones de Sudamrica, la msica de los pueblos indgenas se hallaba bastante aislada de las influencias externas.

    Instrumentos y estilos vocales

    Entre los estilos musicales indgenas, el canto constituye la forma dominante de expresin musical, actuando la msica instrumental como acompaamiento rtmico. En todo el continente, los instrumentos principales han sido los tambores y los cascabeles (agitados manualmente o fijados al cuerpo), as como las flautas y los silbatos; en algunas tribus brasileas, por ejemplo, las mujeres no podan mirar las flautas de los hombres. En Mesoamrica y en los Andes existe una mayor variedad. Los instrumentos tuvieron un significado ritual o religioso; los curanderos y chamanes solan tocar el tambor de bastidor y las maracas.

    Inuit y pueblos de la costa del Pacfico

    Estos pueblos utilizan ritmos ms complejos que los habituales en cualquier otra parte de Norteamrica, y las canciones presentan formas musicales ms complejas y utilizan intervalos meldicos muy reducidos (un semitono o menos). Las representaciones de baile de esta regin son producciones extensas y elaboradas, y las canciones para tales actos se estudian y ensayan con minuciosidad. Los bailes y los disfraces inuit son ms sencillos, y los bailes suelen ser interpretados por hombres que imitan los poderosos movimientos al lanzar el arpn, mientras las mujeres cantan el acompaamiento.

    California y Gran Cuenca

    Los cnticos de estos pueblos se efectan forzando mucho menos la garganta que en las dems regiones musicales de Norteamrica. Las melodas y los textos, sin embargo, son anlogos a los de cualquier otra regin en cuanto a la brevedad de las canciones, cuyas estrofas pueden repetirse o combinarse.

    Msica athabasca

    La msica de los pueblos de lengua athabasca se caracteriza por melodas que presentan una amplia gama y un perfil en forma de arco, as como por los frecuentes cambios de mtrica; el canto en falsete es muy apreciado. Las danzas rituales con disfraces no son habituales excepto entre los apaches, quienes, al igual que los navajos, han sufrido la influencia de los indios pueblo. Gran parte de la msica de los navajos proviene de los rituales de curacin creados para devolver la armona a los pacientes; stos se sientan en la arena sobre bellsimos dibujos mientras escuchan canciones poticas.

    Grandes Llanuras y grupo pueblo

    La msica de las Grandes Llanuras es la que mejor se conoce de todos los estilos de Norteamrica; en esta regin se originaron los estilos musicales que se escuchan en los actuales powwows, reuniones sociales, a menudo intertribales, en las que se practican bailes caractersticos. Los cnticos presentan un estilo tenso y vigoroso; se suelen utilizar voces masculinas, aunque tambin se aprecian las voces agudas y el falsete. Los rangos meldicos son amplios y el tpico perfil meldico presenta forma escalonada, comenzando por los agudos y descendiendo a medida que progresa la cancin. La msica de esta regin est creada por un grupo de hombres sentados alrededor de un gran tambor de doble cuerpo, cantando al unsono y tamborileando con los palillos. Durante los bailes, los hombres se mueven en solitario con el cuerpo encorvado (puede haber varios hombres bailando a la vez, pero de forma independiente), pero tambin hay danzas rituales con pasos simblicos y bailes sociales en crculo para parejas.

    Los indgenas del grupo pueblo aportan una msica en un tono ms bajo; utilizan ms los coros y ejecutan bellas danzas rituales con disfraces. A veces intervienen personas que realizan alguna representacin que sirve de entretenimiento en los bailes ms serios.

    Bosques Orientales

    La msica de los Bosques Orientales se asemeja a la de las Grandes Llanuras, pero muestra rangos meldicos menos amplios y los cnticos orientales utilizan la polifona as como formas antfonas (con coros alternantes) y responsorias (alternando la parte solista y el coro). Las danzas incorporan actuaciones solistas masculinas, as como bailes rituales y danzas sociales en crculo.

    Mxico y Per

    Quedan muy pocos testimonios de la msica anterior a la llegada de los espaoles en Latinoamrica; slo se conocen algunos instrumentos como la quena o flauta de Pan, la ocarina (ambas de Per), el huhuetl y el teponaztli (ambas de Mxico), adems de flautas, silbatos y cascabeles; quedan algunos testimonios narrados que describen danzas rituales, as como escenas pintadas y talladas de msicos y bailarines. En Mxico, las autoridades organizaban rituales cada mes, cuidadosamente ensayados, con cientos de msicos y bailarines vestidos con numerosos adornos y ricas vestimentas, dignas para la ocasin. Se practicaba el cntico de responsos; parece ser que se utilizaban escalas y acordes complejos, y las composiciones deban de tener una estructura formal, con diversidad de melodas combinando las mtricas. Las arpas, los violines y las guitarras que intervienen en la msica actual de Mxico y Per fueron incorporados por los espaoles.

    Otras reas sudamericanas

    En todas las dems regiones de Sudamrica, la msica indgena apenas se vio influida por la msica europea. La escala pentatnica de los incas se extendi a otras regiones, pero siguieron existiendo tambin las escalas primitivas de tres o cuatro notas. Los cnticos polifnicos, caracterizados por diferentes voces y melodas, proliferaron en algunas reas, sobre todo en la Patagonia. Vase Msica latinoamericana.

    Historia a partir de los contactos europeos

    Cuando los primeros europeos arribaron a las costas de lo que ellos consideraron el Nuevo Mundo ya fuera en la isla de San Salvador (Antillas), la isla Roanoke (Carolina del Norte) o la baha Chaleur (New Brunswick) fueron, por lo general, recibidos con sorpresa y curiosidad por los indgenas. Al parecer, los indgenas americanos consideraron a estos visitantes de tez clara como enviados de los dioses, no slo por sus caballos, vestimentas, barbas y barcos de vela, sino sobre todo por su tecnologa: cuchillos y espadas de acero, arcabuces y caones, espejos, calderos de cobre y latn, y otros objetos desconocidos para ellos.

    Relaciones con las potencias coloniales

    Hemos venido aqu para servir a Dios y para hacernos ricos, proclamaba un miembro del squito del conquistador espaol Hernn Corts. Estos dos objetivos, el comercial y el religioso, precisaban de los propios indgenas para verse coronados por el xito. Los conquistadores y dems aventureros espaoles ansiaban las tierras y el trabajo de los indgenas; los sacerdotes y frailes reclamaban sus almas. En ltima instancia, ambos propsitos resultaron destructivos para muchos pueblos indgenas del continente americano. El primero los priv de su libertad y, en muchos casos, de sus vidas; el segundo los despoj de su religin y su cultura.

    Sin embargo, hubo numerosos espaoles del siglo XVI que mostraron sus dudas acerca de la tica de la conquista. Notables juristas y humanistas debatieron en profundidad la legalidad de privar a los indgenas de sus tierras y obligarlos a someterse a la autoridad espaola (vase Leyes de Indias). A los indgenas, sin embargo, estas discusiones ticas no les reportaron ningn beneficio.

    La situacin fue bastante menos perniciosa en Canad, donde los intereses comerciales franceses se centraban exclusivamente en el comercio de pieles. Muchos de los pueblos indgenas eran importantes proveedores de pieles de castor, nutria, rata almizclera, visn y otras especies. Hubiera sido contraproducente para los franceses haber maltratado a tan provechosos colaboradores. Adems, era totalmente innecesario, ya que el aliciente de nuevas mercancas constitua un gran incentivo para los cazadores indgenas que transportaban las pieles a Montreal, Trois-Rivires y Quebec. Otro factor que favoreci la relativa independencia de los pueblos indgenas de Canad fue la necesidad por parte de los franceses de encontrar aliados en sus guerras contra los ingleses, tanto en el sur (en las 13 colonias) como en el norte (en las costas de la baha de Hudson). As, los franceses y los ingleses utilizaron a los indgenas como ejrcitos en sus guerras, como en la guerra Francesa e India.

    Mientras que los franceses tendan a considerar a los pueblos indgenas como iguales y aceptaban los matrimonios mixtos, los ingleses no mostraban tal inclinacin. El desprecio ingls proceda en gran medida de las tensiones y fricciones generadas por el ansia de los britnicos por poseer cada vez ms territorio. A diferencia de los franceses en Canad, los ingleses colonizaron la costa atlntica de los actuales Estados Unidos a escala masiva, y en este proceso desalojaron a multitud de tribus.

    Los estragos de las enfermedades

    En 1492, el Caribe, Mxico, Centroamrica y la regin andina de Sudamrica se contaban entre las regiones de mayor densidad de poblacin del hemisferio. Al cabo de unas dcadas, todas ellas sufrieron un descenso demogrfico catastrfico, debido, en gran medida, a las infecciones por microbios: enfermedades como la viruela, el tifus, la gripe y otras, todas ellas desconocidas en Amrica antes de la conquista. Los indgenas eran vulnerables, desde el punto de vista inmunolgico, a este conquistador invisible.

    La destruccin result especialmente notable en Latinoamrica, en donde grandes grupos de poblacin se hallaban congregados en ciudades como Tenochtitln y Cuzco, por no citar las innumerables ciudades y poblados esparcidos por todo el territorio. Ms que ningn otro factor, la magnitud de las muertes por enfermedad fue el desencadenante del acalorado debate que se produjo en Espaa acerca de la moralidad de la conquista.

    Debido a que la poblacin indgena desapareca lentamente en la regin del Caribe, los espaoles recurrieron a la captura de esclavos en tierras de la actual Florida para reforzar la mano de obra. Cuando esta medida tambin result insuficiente comenzaron a importar africanos para trabajar en los cultivos de caa de azcar y en las minas de plata (vase Minas de Potos).

    Los indgenas que lograban sobrevivir se asignaban a una plantacin o explotacin minera, a cuyo dueo deban todos sus servicios. El sistema de la encomienda equivala en la prctica a la esclavitud. Esto influy en la degradacin del espritu y la salud de los indgenas, hacindolos todava ms vulnerables frente a las enfermedades.

    Las muertes causadas por infecciones no fueron tan generalizadas en los bosques canadienses, donde la mayora de los pueblos vivan como cazadores-recolectores trashumantes. Las explotaciones agrcolas, como la del Hurn al norte del lago Ontario, sufrieron, en cambio, una importante despoblacin por las oleadas de epidemias, tal vez desencadenadas por los sacerdotes jesuitas que fundaron misiones en la zona.

    Guerras y emigracin forzosa

    Sin lugar a dudas, los pueblos del Canad sufrieron menores desventuras que los de la Amrica Latina e inglesa. En parte se puede explicar por la naturaleza del comercio de pieles, que iba en contra de la idea de asentamiento; se trataba de mantener el carcter salvaje para que estos animales pudieran continuar propagndose. Adems, los asentamientos franceses en Canad estaban restringidos a un estrecha franja de seigneuries (grandes extensiones de tierra) y poblados a lo largo de las orillas de los ros San Lorenzo y la parte baja del Ottawa. Este legado demogrfico y comercial contina dejndose sentir en el Canad de nuestros das, en que se pueden encontrar muchos grupos indgenas viviendo de una forma ms o menos tradicional, al menos durante una parte del ao.

    Por el contrario, las relaciones entre los ingleses y los indgenas durante los siglos XVII y XVIII estuvieron marcadas por una serie de guerras muy cruentas que fueron ganadas por los primeros. stos explotaron su victoria obligando a los indgenas a someterse a la soberana inglesa y restringir sus actividades a unas franjas delimitadas de tierra prximas a las zonas de asentamiento inglesas o a trasladarse ms all de la frontera.

    Las enfermedades constituyeron tambin un factor dramtico en las colonias inglesas, en las que la mayora de los pueblos de los Bosques Orientales vivan como agricultores. Atacados seriamente por la viruela y las guerras, y acosados por los colonizadores, muchos de los pueblos indgenas de las reas costeras orientales reunieron sus pertenencias y buscaron refugio al oeste de los montes Apalaches.

    La poblacin indgena en nuestro siglo

    Estados Unidos y Canad

    La poblacin indgena de los Estados Unidos ha disminuido constantemente durante el siglo actual; en 1990 representaba cerca de dos millones, un 0,8% de la poblacin total estadounidense. Segn la oficina del censo de Estados Unidos, la poblacin indgena aument ms de un 20% entre 1980 y 1990. Algo ms de un tercio vive en reservas indias; casi la mitad vive en zonas urbanas, por lo general, en las proximidades de las reservas. El gobierno de Estados Unidos administra unos 23 millones de hectreas para 314 tribus y grupos reconocidos a nivel federal en forma de 278 reservas en 35 estados, adems de pueblos, ranchos y otros terrenos. Los grupos indgenas continan operando como gobiernos federales independientes en lo que queda de sus territorios originales.

    Los indgenas de Canad sufrieron en menor grado la invasin europea. La disputa por las tierras fue mnima debido a la escasa poblacin del territorio canadiense; se calcula que cuando llegaron los primeros colonizadores europeos slo residan unos 200.000 indgenas en el territorio actual de Canad. La poblacin disminuy durante el siglo pasado, pero los indgenas canadienses no tuvieron que sufrir las guerras indias de Estados Unidos, ya que la Ley India de 1876 sent las bases legales de su organizacin. En la actualidad constituyen un 2% de la poblacin canadiense y pertenecen sobre todo al grupo lingstico algonquino; otras ramas lingsticas representadas son las iroquoiana, salishana, athabasca e inuit (eskimoana). Estn divididos en unos 600 grupos o bandas. El gobierno federal canadiense proporciona a estas comunidades escuelas y otros servicios para cubrir sus necesidades educativas y sociales. La poblacin ha aumentado en los ltimos aos debido a un mejor nivel sanitario. Los inuit son probablemente quienes hayan sufrido una mayor interferencia en su estilo tradicional de vida debido a la minera, los proyectos hidroelctricos y la extraccin de petrleo en sus territorios. Un plan establecido en 1991 prev la creacin de unos 2.000.000 km2 de Territorios del Noroeste de Nunavuat (nuestra tierra en lengua inuit), un territorio canadiense independiente para este pueblo que est previsto alcance su autogobierno.

    Amrica Latina

    La poblacin indgena de Amrica Latina se estima en unos 26,3 millones, aunque la mayor parte vive en Bolivia, Ecuador, Guatemala, Mxico y Per. Clasificados como campesinos por los respectivos gobiernos de los pases en que habitan, la gran mayora vive en una pobreza extrema en las remotas reas rurales donde a duras penas consiguen sobrevivir de la agricultura. Los campesinos indgenas constituyen el 60% de la poblacin total de Bolivia y Guatemala. La mayora de los latinoamericanos son mestizos y juntos representan un 85% de la poblacin de Mxico, Bolivia, Panam y Per, un 90% de la de Ecuador y casi la totalidad en Chile, Honduras, El Salvador y Paraguay. La Amrica Latina moderna tiene, por consiguiente, una deuda notable con respecto a su herencia indgena.

    Slo el 1,5% de la poblacin indgena de Latinoamrica se puede calificar de tribal, lo que no es ninguna sorpresa, ya que las culturas prehispnicas crearon civilizaciones de gran complejidad. Todava hoy existen grupos tribales en Brasil, Colombia, Panam, Paraguay y Venezuela. Muchos de estos grupos viven en la Amazonia, donde subsisten a base de la caza, la pesca y la recoleccin de races. La actual expansin de Brasil por la selva, sin embargo, amenaza la supervivencia fsica y cultural de las tribus amaznicas, ya que las enfermedades importadas por los forneos estn diezmando a la poblacin, y la explotacin minera y la construccin de autopistas arrasa sus territorios.

    La mayor tribu brasilea sin civilizar en la actualidad es la yanomami, con unos 22.000 individuos, para la que el gobierno proyecta crear un parque protegido. Sin embargo, los antroplogos estiman que los yanomamis necesitaran al menos 6,4 millones de hectreas para poder mantener su forma de vida tradicional.

    La poblacin indgena total de Latinoamrica incluye algo ms de 600 grupos indgenas diferentes, con su propia lengua o dialecto. Igual que los indgenas del norte del continente, viven en entornos absolutamente dispares en cuanto a clima y condiciones, que oscilan desde la selva, el desierto hasta las cimas de grandes sistemas montaosos, como los Andes.

    Las poblaciones indgenas y mestizas, a menudo pobres y marginadas de la sociedad, han alentado a veces el radicalismo poltico por cuestiones de subsistencia. La llamada teologa de la liberacin, que naci en Latinoamrica, ofrece como promesa principal la mejora de su situacin econmica y social. Los movimientos sociales ocurridos a finales del siglo XX en algunas zonas habitadas por una mayora indgena, como el movimiento de los zapatistas en Chiapas (Mxico), han vuelto a poner de manifiesto la necesidad urgente de mejorar las condiciones de vida de esta poblacin.

     
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